Le sud de l’Utah a bien sûr changé par rapport à ce qu’il était au Crétacé supérieur. Aujourd’hui, la zone connue sous le nom de Monument national Grand Staircase-Escalante est un endroit sec et rocheux où les plantes sont rares. Mais pendant une période comprise entre 90 et 70 millions d’années, la région était un habitat luxuriant et marécageux près de la grande voie maritime intérieure qui a coupé l’Amérique du Nord en deux. Des crocs géants et des dinosaures étranges vivaient dans cet environnement côtier, lui-même une partie d’un vaste continent insulaire qui était autrefois isolé des autres parties du monde. Cet isolement a sans aucun doute influencé l’évolution des dinosaures. Et il est possible que des poches distinctes à l’intérieur du continent lui-même aient provoqué une évolution très différente des dinosaures au nord et au sud. Lors d’une séance technique spécialisée hier à la réunion annuelle de la Society of Vertebrate Paleontology, des paléontologues se sont réunis pour présenter la faune du continent occidental perdu de l’Amérique du Nord, appelée Laramidia.

Je n’ai pas assisté à toute la session, mais j’ai assisté à toutes les conférences dans la seconde moitié. Ensemble, ils ont créé une image approximative de la différence du monde autrefois. D’une part, le sud de l’Utah abritait des crocs étranges et imposants. Le paléontologue Randall Irmis de l’Université de l’Utah et du Musée d’histoire naturelle de l’Utah a examiné la gamme de crocodyliformes préhistoriques trouvés dans le Monument national de Grand Staircase-Esclanate, y compris l’énorme « croc de terreur » Deinosuchus, mangeur de dinosaures. Il y a encore des mystères à résoudre, et des découvertes sont encore en préparation en laboratoire, mais bon nombre des prédateurs d’embuscades trouvés dans la région étaient des alligatoroïdes — des créatures plus étroitement liées aux alligators modernes qu’aux gharials vivants ou aux crocodiles.

Des os endommagés indiquent que l’un de ces crocs perdus depuis longtemps a déjà coulé ses dents dans un petit dinosaure. En fait, le croc attaquant a même laissé une partie de sa dent derrière lui. Dans l’exposé suivant, la paléontologue de l’Université de l’Iowa Stephanie Drumheller a mis en évidence les marques de morsure trouvées sur le squelette d’un petit dinosaure herbivore bipède sans nom trouvé dans la formation de Kaiparowits du sud de l’Utah. En utilisant des techniques de visualisation à haute résolution et des comparaisons avec les dommages aux os créés par les crocodiliens modernes lorsqu’ils se nourrissent, Dumheller a pu réduire la liste des suspects possibles à un crocodyliforme d’environ trois pieds de long. Il y a plus d’un candidat potentiel parmi les animaux de cette taille, mais les travaux de Drumheller ont montré que certains dinosaures avaient autant à craindre des crocs relativement petits que d’énormes prédateurs tels que Deinosuchus.

Bien sûr, il y avait de grands dinosaures prédateurs qui couraient dans la même zone pendant cette période. Le paléontologue du Musée d’histoire naturelle de l’Utah, Mark Loewen, a présenté un aperçu des dinosaures théropodes trouvés dans la roche du Crétacé supérieur du Monument national de Grand Staircase-Escalante, en mettant l’accent sur les étranges tyrannosaures qui s’y trouvent. Ces prédateurs, comme le récemment nommé Tératophoneus, avaient des crânes relativement courts et profonds avec des dents impressionnantes qui les distinguaient de leurs cousins vivant à la même époque dans la partie nord de Laramidia. On ignore exactement pourquoi ces dinosaures ont évolué de cette façon, mais la nature distincte des tyrans et des autres dinosaures des mêmes gisements a conduit les paléontologues à se demander s’il existait une sorte de barrière physique qui les isolait et les faisait subir des changements distinctifs. Aussi étrange qu’ils puissent paraître, cependant, au moins on pourrait fournir une certaine résolution quant à l’origine du très populaire Tyrannosaurus rex. S’appuyant sur une conférence sur l’animal qu’il a donnée l’année dernière, Loewen a suggéré qu’un tyrannosaure encore non décrit de la formation de Wahweap du sud de l’Utah pourrait représenter la forme de l’ancêtre Tyrannosaure longtemps recherché.

Mais certains des dinosaures les plus spectaculaires de tous étaient les dinosaures à cornes de Laramidia. Andrew Farke du Raymond M. Le Musée de paléontologie de l’Alf a mis en évidence le taux rapide de découvertes dans le sud-ouest des États-Unis qui modifie notre compréhension de l’évolution des cératopsides. Alors que des dinosaures tels que Zuniceratops semblent indiquer que les premiers dinosaures cératopsides — la lignée comprenant des dinosaures à cornes tels que Styracosaurus et Utahceratops — ont évolué en Amérique du Nord, l’heure et le lieu exacts de leur origine sont inconnus. De plus, les relations entre les différents dinosaures cératopsides découverts à Laramidia à ce jour sont mystérieuses — une meilleure résolution est nécessaire pour comprendre comment les dinosaures ont évolué dans l’espace et le temps. Bien que nous ajoutions rapidement de nouveaux genres de cératopsides grâce à de nouvelles découvertes de fossiles, nous devrons attendre de futures découvertes de fossiles et des analyses révisées pour vraiment comprendre le grand tableau évolutif de ce groupe.

Les nombreux exposés qui ont suivi, par les paléontologues Caleb Brown de l’Université de Toronto, David Evans de la même institution et Terry Gates du Field Museum, respectivement, ont mis en évidence d’autres modèles évolutifs et géographiques chez d’autres dinosaures et de plus petits animaux de Laramidia. Au cours de son exposé sur les hadrosaures trouvés dans la partie nord de Laramidia, par exemple, Evans a souligné qu’il y avait au moins un échange entre les parties nord et sud du continent. L’hadrosaure Acristavus, récemment nommé, a été trouvé dans les parties nord et sud, donc peut-être que les barrières entre les deux zones n’étaient pas si impénétrables pour les dinosaures après tout. De même, Gates a souligné que nous avons besoin d’une image beaucoup plus fine de ce à quoi ressemblaient les anciens environnements de Laramidia et d’une compréhension plus claire des tranches de roche correspondant dans les parties nord et sud du continent. De meilleures contraintes sur ces questions permettront aux paléontologues de faire les comparaisons plus exactes nécessaires pour établir des modèles évolutifs.

Le discours final a été prononcé par le paléontologue Scott Sampson du Musée d’histoire naturelle de l’Utah. Il a noté que les paléontologues pensaient auparavant que de nombreux grands groupes de dinosaures du Crétacé supérieur — les hadrosauridés, les cératopsidés et les tyrannosauridés, entre autres — avaient évolué en Asie et ont ensuite envahi l’Amérique du Nord. Sampson a fait valoir le contraire. De nouvelles preuves peuvent indiquer que ces groupes ont émergé au sein de Laramidia puis se sont dispersés en Asie après environ 70 millions d’années (bien que certains groupes de dinosaures qui ont évolué en Asie soient probablement venus en Amérique du Nord). Il y a peut-être eu un grand échange de dinosaures entre ce qui est maintenant l’Alaska et la Russie. Bien qu’un certain nombre de discussions au cours de la session aient souligné la nécessité d’informations supplémentaires avant de pouvoir en tirer les motifs, Sampson a fait valoir que Laramidia était un centre important de l’évolution des dinosaures. Au fur et à mesure que les découvertes s’accumulent et que les paléontologues trouvent de nouvelles façons d’analyser les données fossiles, l’histoire évolutive majeure sera mise au point.

Image du haut de:

Sampson SD, Loewen MA, Farke AA, Roberts EM, Forster CA, et al. (2010) De Nouveaux Dinosaures à Cornes de l’Utah Fournissent des Preuves de l’Endémisme Intracontinental des Dinosaures. PLoS UN 5 (9): e12292. doi: 10.1371 / journal.pone.0012292.g003