Une jeune fille a disparu après avoir été laissée seule à la maison, ne laissant derrière elle que du sang et un mystère vieux de près de deux décennies.

Leigh Occhi (Photo fournie par Help Find Missing Leigh Marie Occhi Page Facebook)

Les restes de l’ouragan Andrew se dirigeaient vers Tupelo, Mississippi le matin du 27 août 1992, mais la tempête n’avait pas encore frappé lorsque Vickie Yarborough est partie travailler vers 7h50. Sa fille, Leigh Occhi, âgée de 13 ans, était réveillée lorsque Vickie est partie travailler, mais toujours en chemise de nuit. Elle a promis à sa mère qu’elle serait habillée et prête à partir lorsque sa grand-mère serait venue la chercher plus tard dans la matinée; elle se rendait à une journée portes ouvertes à son collège et ne voulait pas être en retard.

Moins d’une heure après son arrivée au travail, Vickie a appelé à la maison pour vérifier Leigh. Chaque fois qu’elle appelait sa fille, elle laissait le téléphone sonner deux fois, raccrochait, puis rappelait immédiatement. Cela a permis à Leigh de savoir que c’était sa mère qui appelait et qu’elle répondrait au téléphone. Ce matin-là, cependant, Leigh n’a pas réussi à décrocher. Après avoir essayé quelques fois de plus, Vickie n’a pas pu secouer le sentiment que quelque chose n’allait pas. Elle a quitté le travail et a fait le court trajet jusqu’à la maison pour s’assurer que Leigh allait bien. Son sang s’est refroidi lorsqu’elle s’est arrêtée devant sa maison et a vu que la porte du garage était grande ouverte et que la lumière de l’ouvre-porte automatique était allumée. Comme la lumière s’éteignait environ cinq minutes après l’utilisation de l’ouvre-porte, il semblait que quelqu’un venait de partir.

Lorsque Vickie est entrée dans la maison, elle a été horrifiée par ce qu’elle a vu. Il y avait du sang maculé sur l’un des murs et traînait dans le couloir. Criant pour Leigh, elle a rapidement vérifié toutes les pièces de la maison mais n’a pas pu trouver sa fille. Elle a couru dehors dans la cour arrière, a vérifié le hangar, puis est revenue à l’intérieur et a appelé le 911.

La police est arrivée en quelques minutes et a immédiatement su qu’elle n’avait pas affaire à un adolescent en fuite. Les deux officiers qui avaient été dépêchés ont pris la sage décision d’appeler un détective pour venir à la maison; Le détective principal Bart Aguirre a reçu l’appel et s’est dirigé directement vers la résidence. Il jeta un coup d’œil rapide autour de la maison et remarqua du sang et des cheveux sur un cadre de porte, une mare de sang sur le tapis et des gouttes de sang dans le couloir.

Vickie lui montra la chemise de nuit que Leigh portait lorsqu’elle l’a vue pour la dernière fois ; elle était tachée de sang et avait été jetée dans un panier à linge. Dans la salle de bain de la chambre principale, il y avait des preuves que quelqu’un avait essayé de nettoyer, laissant un éclat rose de sang sur le comptoir. Rien d’autre dans la maison ne semblait être perturbé et il n’y avait aucun signe d’entrée forcée.

Leigh (Photo fournie par NCMEC)

La police et les bénévoles ont commencé à fouiller les environs pour retrouver Leigh, mais le temps orageux a rendu les choses difficiles. Les limiers n’ont pas eu de chance de se repérer sur une piste odorante, et le temps était trop mauvais pour les recherches aériennes. Les détectives ont commencé à interroger tous ceux qui connaissaient Leigh, en commençant par la famille immédiate. Ils espéraient découvrir des indices qui les mèneraient à Leigh.

Dès le passage de la tempête, un hélicoptère a été dépêché pour survoler la zone. Les détectives espéraient qu’une recherche aérienne pourrait révéler des preuves qu’ils avaient manquées lors de la recherche au sol, mais les hélicoptères n’ont pas eu de chance non plus. Incapables de trouver des preuves à l’extérieur, les détectives sont retournés à la maison et ont continué à chercher des indices. Ils ont déclaré aux médias qu’un jeu déloyal semblait être impliqué dans la disparition de Leigh; bien qu’ils n’aient aucun suspect à ce moment-là, ils n’avaient exclu personne. Tout le monde était considéré comme une personne d’intérêt jusqu’à ce qu’il ait suffisamment de preuves pour indiquer une direction spécifique.

Pour s’assurer que tous les aspects de l’affaire étaient couverts, le service de police de Tupelo a créé un groupe de travail le 1er septembre. Ils ont sillonné la région à la recherche de toute personne qui aurait pu voir quelque chose d’inhabituel le jour de la disparition de Leigh. Alors que les résidents locaux voulaient désespérément aider à retrouver Leigh, personne n’avait été témoin de quelque chose d’étrange. Personne ne se souvenait d’avoir vu des voitures étranges dans le quartier, et personne n’a entendu personne crier ou se battre. Bien sûr, de nombreux habitants avaient été préoccupés ce matin-là. Avec l’ouragan Andrew qui se dirigeait tout droit vers eux, la plupart avaient terminé leurs préparatifs avant la tempête.

Le 4 septembre, un étudiant d’un collège communautaire de Booneville, dans le Mississippi, a appelé la police après avoir vu une fille qui ressemblait à Leigh. L’enfant était à l’intérieur d’un camion qui a traversé le passage d’un McDonalds. Les enquêteurs se sont rendus à Booneville, situé à environ 30 miles au nord de Tupelo, et après avoir localisé l’enfant en question, ils ont déterminé que ce n’était pas Leigh.

Vickie a appelé la police le 9 septembre pour signaler avoir reçu un colis étrange par la poste. Il était adressé à Barney Yarborough, son ex-mari, et le cachet de la poste indiquait qu’il avait été envoyé par la poste depuis Booneville. À l’intérieur se trouvaient les lunettes de lecture de Leigh. Bien qu’il n’y ait pas eu de demande de rançon incluse, le FBI s’est joint à l’enquête à ce stade et a envoyé le colis à son laboratoire du crime pour une analyse médico-légale. Les détectives espéraient que le colis pourrait être la rupture dont ils avaient besoin pour résoudre l’affaire. Malheureusement, les techniciens du laboratoire du crime n’avaient pas pu trouver de preuves utiles. Les timbres avaient été humidifiés avec de l’eau, pas de salive, et l’emballage ne contenait aucune fibre, empreinte digitale ou preuve d’ADN.

Trois semaines après la disparition de Leigh, sa maison a été scellée et un expert médico-légal bien connu de Hattiesburg, Mike West, a été appelé pour passer par la maison. La police était peu loquace sur ce qui, le cas échéant, les avait conduits à ce point, et les résultats complets de l’analyse médico-légale n’ont pas été rendus publics.

Leigh (Photo fournie par NCMEC)

Au début de l’enquête, les détectives ont passé des examens polygraphiques au père de Vickie, Barney et Leigh, Donald Occhi. Les résultats ont été gardés confidentiels pendant des années, mais les autorités déclareront plus tard que Barney et Donald avaient réussi leurs tests et n’étaient pas considérés comme des suspects de la disparition de Leigh. La même chose ne pouvait pas être dite pour Vickie. Elle a échoué au premier polygraphe que la police locale lui a donné. Le FBI a ensuite administré des tests à Vickie à deux reprises, et elle a également échoué à ces deux tests. Puisque les polygraphes ne sont pas admissibles comme preuve devant les tribunaux, la police ne peut les utiliser que comme outil d’enquête et ne peut arrêter quelqu’un uniquement parce qu’il a échoué à un polygraphe. Vickie a continué à maintenir son innocence dans l’affaire et dit qu’elle n’a échoué aux tests que parce qu’elle était stressée et inquiète de la situation en général.

Au fil des mois, les enquêteurs sont devenus plus frustrés. Ils étaient certains que Leigh avait été victime d’un jeu déloyal, mais ils continuaient à se trouver vides dans leur recherche de preuves matérielles. Vickie, agacée que la police croie que sa fille est morte, a engagé un détective privé pour commencer à examiner l’affaire depuis le début. Elle a également annoncé qu’elle augmentait la récompense pour des informations sur Leigh de 2000 $ à 5000 $.

Le cas de Leigh est resté au point mort pendant la majeure partie de 1993. Ensuite, il y avait une pause possible. Le 2 novembre, un agriculteur récoltant du soja a eu la surprise de trouver un crâne humain dans son champ. Il a immédiatement appelé la police qui a fait un survol rapide de la zone mais n’a trouvé aucun autre os. Le crâne a été envoyé au bureau du médecin légiste d’État afin que les pathologistes puissent tenter de l’identifier à l’aide de dossiers dentaires. Quatre jours plus tard, il a été annoncé que le crâne appartenait à Leigh. Sa famille avait le cœur brisé. Une équipe de récupération a été envoyée dans la zone où le crâne avait été retrouvé, et quelques heures plus tard, ils ont annoncé avoir récupéré le reste des restes.

Deux jours plus tard, les habitants de Tupelo ont été choqués lorsqu’il a été annoncé que les restes n’étaient pas ceux de Leigh après tout. La médecin légiste d’État, Emily Ward, a noté que la plupart des dents manquaient au crâne lorsqu’elles l’avaient initialement reçue, mais a insisté sur le fait qu’elles n’avaient commis aucune erreur dans le processus. Au lieu de cela, les pathologistes avaient fait de leur mieux avec les preuves limitées dont ils disposaient.

Mis à part le sang retrouvé à l’intérieur de la maison et les lunettes reçues par la poste, aucun indice n’a été trouvé dans la disparition de Leigh. L’affaire est toujours considérée comme une enquête ouverte et active, et des conseils arrivent encore de temps en temps. Barney Yarborough est décédé il y a des années, mais Donald est toujours en vie et continue d’espérer que Leigh sera un jour retrouvée. Il croit fermement que sa fille est morte, mais aimerait pouvoir lui donner un enterrement approprié. Vickie a quitté la région du Mississippi; en 2017, elle vivait dans le Michigan avec ses parents. Bien qu’elle ait insisté pendant des années pour croire que Leigh était en vie, elle pense savoir qui est derrière la disparition et s’est rendu compte qu’il y avait peu de chances que Leigh soit toujours en vie.

Photo de progression d’âge de Leigh (Affiche fournie par MCMEC)

Il existe plusieurs théories différentes sur ce qui aurait pu arriver à Leigh. Les détectives ont rapidement exclu la possibilité qu’elle s’enfuie de chez elle; s’il s’agissait bien de son sang retrouvé à l’intérieur de la maison, elle n’aurait pas pu aller très loin par elle-même. De même, le suicide peut être exclu car son corps n’a jamais été retrouvé et une mort accidentelle est peu probable. Leigh a presque certainement été enlevée et assassinée; la seule question est de savoir qui l’a fait.

Au départ, les habitants semblaient croire que Barney avait peut-être quelque chose à voir avec la disparition, mais après avoir passé un polygraphe et que la police a déclaré qu’il avait un alibi et avait pleinement coopéré avec les enquêteurs, cette rumeur a commencé à s’éteindre. Il y avait eu des murmures dès le début que Vickie pourrait être impliquée, et une fois que la police a semblé innocenter Barney, le poids des soupçons locaux a été transféré à Vickie. Même ceux qui ne croyaient pas qu’elle avait effectivement commis le crime elle-même croyaient qu’elle en savait plus qu’elle ne le disait à la police.

La police avait ses propres doutes sur Vickie, surtout après qu’elle a échoué trois polygraphes. Pourtant, ils hésitaient à l’appeler suspecte. Le détective Aguirre a estimé que la version de Vickie de ce qui s’était passé le matin de la disparition de Leigh était incomplète, mais a admis qu’il lui aurait été presque impossible de tuer Leigh et de cacher son corps. Lorsque le détective est arrivé sur les lieux du crime, le sang dans la maison était encore frais et n’avait pas commencé à se congeler. Cela indiquait qu’il n’était pas là depuis beaucoup plus de 15 minutes et que Vickie était sortie de la maison depuis plus d’une heure.

Vickie croit qu’un homme qui a ensuite été reconnu coupable du viol d’un enfant est responsable de la disparition de Leigh. Cet homme est actuellement en prison mais vivait dans la région lorsque Leigh a disparu, mais la police n’a pas été en mesure de le relier à Leigh et son cas reste ouvert.

Leigh Marine Occhi est portée disparue depuis le 27 août 1992. Au moment de sa disparition, elle avait 13 ans, 4’10 » et pesait environ 95 livres. Elle avait les cheveux blonds clairs et les yeux bleu-vert, et avait une tache de naissance à la fraise à l’arrière du cou. Chaque oreille a été percée une fois et elle portait des lunettes pour lire. Si vous avez des informations sur le cas de Leigh, veuillez appeler le service de police de Columbus au 614-645-4545. Vous pouvez rester anonyme.