Increase Mather est né à Dorchester, dans le Massachusetts, le 12 juin 1639. Il a été ordonné en 1664 et, au moment des procès de sorcellerie de Salem, il était un éminent ministre de Boston. Il avait auparavant été le premier président du Harvard College et avait dirigé une commission envoyée en Angleterre pour négocier une nouvelle charte pour la colonie. Il était sans précédent pour un ecclésiastique d’exercer une fonction civile aussi importante, et il a été largement félicité pour ses efforts.

Increase était le père de Cotton Mather, qui était également ministre, bien qu’avec une théologie radicale et exagérée par rapport à celle d’Increase. Les deux Mathers, cependant, ont développé des doutes quant à savoir si les procès en sorcellerie à Salem obtenaient justice, et ont mis en garde contre l’admission de preuves spectrales. Une grande partie de l’histoire négative entourant les Mathers provient des premiers écrits de Cotton sur la sorcellerie qui sont largement considérés comme ayant inspiré les premiers diagnostics d’affliction de la sorcellerie à Salem. De plus, un autre écrivain de l’époque, Robert Calef, a allègrement calomnié et calomnié père et fils (tout en reconnaissant, à l’occasion, qu’une grande partie de ce qu’il a écrit n’était pas entièrement vraie).

Bien que Increase fût l’un des rares ministres à associer l’activité sexuelle à la sorcellerie, il rejeta catégoriquement de tels tests pour les sorcières accusées comme réciter la Prière du Seigneur, nager ou pleurer (la superstition était que les sorcières n’avaient pas ces capacités). En 1684, il publia un Essai pour l’Enregistrement de l’Illustre Providence, une longue défense de l’existence d’apparitions, de sorcières, de possessions diaboliques et « d’autres jugements remarquables sur des pécheurs notoires. »Il y réaffirma les vues puritaines de la sorcellerie et affirma également sa conviction que les péchés de la population avaient provoqué les guerres indiennes, les orages inhabituels et d’autres jugements de Dieu sur la Nouvelle-Angleterre. Il a mis en garde ses lecteurs contre les dangers de Satan et les a exhortés à changer leurs manières de pécher.

Malgré les doutes quant aux procès, Increase ne dénoncera jamais les juges, probablement parce que beaucoup d’entre eux étaient ses amis personnels. Après avoir reçu la pétition de John Proctor, Increase et sept autres ministres de Boston se réunirent à Cambridge le 1er août 1692. Cette réunion a commencé le changement de sentiments envers la chasse aux sorcières. Après la réunion, Increase assista au procès de George Burroughs à Salem, devenant convaincu de sa culpabilité. Increase a rendu visite à de nombreux accusés en prison, et plusieurs d’entre eux lui ont rétracté leurs aveux. À peu près au moment où des rumeurs ont commencé selon lesquelles la femme d’Increase serait nommée sorcière, il a présenté son « Cas de conscience », qui représentait une rupture dramatique avec son ancienne position sur la sorcellerie. Il y remettait publiquement en question la crédibilité des personnes possédées, des sorcières avouées et des preuves spectrales.

Après les épreuves, Increase tenta de résoudre le différend entre Parris et sa congrégation. Increase recommanda à Parris de quitter la paroisse, mais il refusa et garda l’affaire attachée au tribunal pendant deux ans de plus.

Increase est décédé le 23 août 1723.

LIEN vers le portrait de Mather