Southern Utah sure has changed from what it was during the Late liitukauden. Nykyään Grand Staircase-Escalante National Monument-nimellä tunnettu alue on kuiva, kivinen paikka, jossa kasveja on harvassa. Mutta 90-70 miljoonaa vuotta sitten seutu oli vehreää, soista elinympäristöä lähellä suurta sisämeren rantaa, joka halkaisi Pohjois-Amerikan kahtia. Jättiläiskrokit ja oudot dinosaurukset elivät tässä rannikon ympäristössä, itse vain yhtenä osana laajaa saarimanteretta, joka oli aikoinaan eristyksissä muista maailman osista. Tämä eristäytyminen epäilemättä vaikutti dinosaurusten evoluutioon. Ja on mahdollista, että erilliset taskut mantereella itsessään aiheuttivat dinosaurusten evoluution pohjoisessa ja etelässä hyvin eri tavalla. Paleontologit kokoontuivat eilen selkärankaisten paleontologian seuran vuosikokouksessa esittelemään Pohjois-Amerikan kadonneen läntisen mantereen, Laramidian, eläimistöä.

en osallistunut koko istuntoon, mutta sain kyllä kiinni kaikki loppupuolen puheet. Yhdessä he loivat karun kuvan siitä, miten erilainen maailma aikoinaan oli. Ensinnäkin Etelä-Utahissa asui outoja ja mahtailevia crocseja. Paleontologi Randall Irmis Utahin yliopistosta ja Natural History Museumista tarkasteli esihistoriallisten krokotiilieläinten joukkoa, joka löytyi Grand Staircase-Esclanate National monumentista, mukaan lukien valtava, dinosauruksia syövä ”terror croc” Deinosuchus. Jotkin mysteerit odottavat yhä ratkaisuaan, ja löytöjä valmistellaan yhä laboratoriossa, mutta monet alueelta löydetyistä väijytyksistä olivat alligatoroideja—olentoja, jotka olivat läheisempää sukua nykyajan alligaattoreille kuin eläville ghariaaleille tai krokotiileille.

vahingoittuneet luut osoittavat, että yksi noista kauan kadoksissa olleista Crocseista upotti aikoinaan hampaansa pieneen dinosaurukseen. Hyökkäävä Kroko jätti jopa osan hampaastaan taakseen. Seuraavassa puheessa Iowan yliopiston paleontologi Stephanie Drumheller korosti puremajälkiä, joita löytyi pienen, kaksijalkaisen, nimeämättömän kasvinsyöjädinosauruksen luurangosta, joka löydettiin Kaiparowitsin muodostumasta Etelä-Utahista. Käyttämällä korkean resoluution visualisointitekniikoita ja vertaamalla luiden vaurioita, jotka nykyajan krokotiilieläimet ovat luoneet syödessään, dumheller pystyi rajaamaan mahdollisten epäiltyjen listan noin metrin pituiseen krokotiilieläimeen. Tämän kokoisten eläinten joukossa on useampia potentiaalisia ehdokkaita, mutta Drumhellerin työ osoitti, että jotkut dinosaurukset pelkäsivät yhtä paljon suhteellisen pieniä krokotiileja kuin suuria petoeläimiä, kuten Deinosuchusta.

samalla alueella juoksenteli tänä aikana suuria, saalistavia dinosauruksia. Natural History Museum of Utah paleontologi Mark Loewen toimitti katsauksen theropod dinosaurukset löytyy myöhään liitukauden rock Grand Staircase-Escalante National Monument keskittyen outo tyrannosaurs löytyy siellä. Näillä petoeläimillä, kuten äskettäin nimetyllä Teratofoneuksella, oli suhteellisen lyhyet, syvät kallot, joihin oli asetettu vaikuttavat hampaat, jotka erottivat ne toisistaan Laramidian pohjoisosassa samaan aikaan eläneille serkuilleen. Täsmälleen miksi nämä dinosaurukset kehittyivät tällä tavalla, ei tiedetä, mutta tyrannien ja muiden dinosaurusten erillisyys samoista kerrostumista on saanut paleontologit pohtimaan, oliko olemassa jonkinlainen fyysinen este, joka eristi ne ja aiheutti niille tunnusomaisia muutoksia. Niin oudolta kuin ne näyttävätkin, ainakin yksi saattaa antaa jonkinlaisen ratkaisun siitä, mistä ikisuosittu Tyrannosaurus rex on peräisin. Viime vuonna pitämäänsä eläimestä pitämäänsä puheeseen nojautuen Loewen ehdotti, että vielä kuvaamaton Tyrannosaurus Etelä-Utahin Wahweap-muodostelmasta saattaa edustaa kauan etsityn Tyrannosauruksen esi-isän muotoa.

mutta kaikkein näyttävimpiä dinosauruksia olivat Laramidian sarvipäiset dinosaurukset. Andrew Farke Raymond M. Alf Museum of Paleontology korosti nopea löytötahti Lounais-Yhdysvalloissa, joka muuttaa käsitystämme ceratopsid evoluutio. Vaikka dinosaurukset, kuten zuniceratops näyttävät viittaavan siihen, että varhaisimmat ceratopsid dinosaurukset—sukuhaara mukaan lukien sarvipäiset dinosaurukset kuten Styracosaurus ja Utahceratops—kehittyivät Pohjois-Amerikassa, niiden tarkkaa aikaa ja paikkaa ei tunneta. Lisäksi suhteet eri ceratopsid dinosaurukset löydetty Laramidia tähän mennessä on salaperäinen-parempi resoluutio tarvitaan ymmärtää, miten dinosaurukset kehittynyt avaruudessa ja ajassa. Vaikka lisäämme nopeasti uusia ceratopsid-sukuja hienojen uusien fossiililöytöjen ansiosta, meidän on odotettava tulevia fossiililöytöjä ja tarkistettuja analyysejä ymmärtääksemme tämän ryhmän suuren evoluutiokuvan.

sitä seuranneet paleontologit Caleb Brown Toronton yliopistosta, David Evans samasta laitoksesta ja Terry Gates Field Museumista korostivat muita evoluutio-ja maantieteellisiä kuvioita Laramidian muissa dinosauruksissa ja pienemmissä eläimissä. Puhuessaan esimerkiksi Laramidian pohjoisosasta löydetyistä hadrosaureista Evans huomautti, että mantereen Pohjois-ja eteläosien välillä on ainakin jonkin verran vaihtelua. Äskettäin nimetty hadrosaur Acristavus on löydetty sekä pohjois-että eteläosista, joten ehkä näiden kahden alueen väliset esteet eivät sittenkään olleet niin läpipääsemättömiä dinosauruksille. Samoin Gates huomautti, että tarvitsemme paljon hienompaa kuvaa siitä, millaisia Laramidian muinaiset ympäristöt olivat, ja selkeämpää käsitystä siitä, mitkä kivilohkareet vastaavat mantereen Pohjois-ja eteläosia. Paremmat rajoitukset näissä kysymyksissä antavat paleontologeille mahdollisuuden tehdä tarkempia vertailuja, joita tarvitaan evoluutiomallien piirtämiseen.

loppupuheen piti Utahin luonnonhistoriallisen museon paleontologi Scott Sampson. Hän huomautti, että paleontologit olivat aiemmin ajatelleet monien myöhäisen liitukauden merkittävien dinosaurusryhmien—muun muassa hadrosauridien, ceratopsidien ja tyrannosauridien—kehittyneen Aasiassa ja tunkeutuneen myöhemmin Pohjois-Amerikkaan. Sampson väitti päinvastaista. Uudet todisteet voivat osoittaa, että nämä ryhmät syntyivät sisällä Laramidia ja sitten hajallaan Aasiaan jälkeen noin 70 miljoonaa vuotta sitten (vaikka jotkut ryhmät dinosaurukset, jotka kehittyivät Aasiassa todennäköisesti tuli Pohjois-Amerikassa, liian). Nykyisen Alaskan ja Venäjän välillä on saattanut olla suuri dinosaurusten välinen kanssakäyminen. Vaikka useat istunnossa pidetyt puheet korostivat lisätietojen tarvetta, ennen kuin voimme piirtää kuviot, Sampson teki asian niin, että Laramidia oli tärkeä dinosaurusten evoluution keskus. Kun löytöjä kertyy ja paleontologit keksivät uusia tapoja analysoida fossiiliaineistoa, suuri evoluutiotarina tulee esiin.

yläkuva:

Sampson SD, Loewen MA, Farke AA, Roberts EM, Forster CA, et al. (2010) Utahin Uudet Sarvipäiset dinosaurukset tarjoavat todisteita Intrakinentaaliselle dinosaurusten Endemismille. PLoS ONE 5(9): e12292. doi: 10.1371 / lehti.pone.0012292.g003