James Stephens syntyi helmikuussa. 2, 1882 (samana päivänä James Joyce syntyi) köyhään perheeseen, joka asui slummialueella Dublinissa. Hän oli pitkälti itseoppinut ja työskenteli asianajajan toimistossa, kun runoilija George Russell (tunnettu nimellä AE) löysi hänet. Fyysiseltä olemukseltaan hän muistutti Menninkäistä, alle 1,5-metristä, jolla oli lystikkäät kasvot ja tumma ihonväri, joka oli koomisen irlantilaisen prototyyppi. Naimisissa ja kahden lapsen kanssa hän jakoi aikansa Dublinin ja Pariisin välillä toisen maailmansodan syttymiseen saakka. Hän debytoi menestyneenä yleisradioyhtiönä BBC: lle vuonna 1928 muistelemalla henkilökohtaisesti JohnMillington Syngeä. Vaikka hän sanoutui irti Irlannin puolueettomuudesta 1940-luvulla julistaen itsensä ”irlantilaiseksi, joka halusi valita itsensä englantilaiseksi ajaksi”, häntä kunnioitettiin palveluksestaan Irlannin itsenäisyyden puolesta ja hän oli aktiivinen Sinn Fein-liikkeessä sen alusta lähtien. Joulukuuta saakka. 26.vuonna 1950 hän toimi Dublinin Kansallisgallerian apulaiskuraattorina.

Stephensin gaelinkielen taito ja laaja kokoelma irlantilaista kansanperinnettä ja legendoja tekivät hänestä irlantilaisen suullisen perinteen mestarin. Hänen tarunsa ja tarinansa ovat sekoitus filosofiaa ja hölynpölyä, jonka tarkoituksena on luoda Irlannille ”Uusi mytologia Kreikan ja Rooman threadbare-mytologian tilalle.”Hänen mestariteoksensa the Crock of Gold (1912), nykyaikainen Taru, käyttää haltijoita ja henkiä irlantilaisen filosofian puoliksi kätketyssä burleskissa, joka pilkkaa lääkärien, lakimiesten, pappien, professorien ja kauppiaiden ihmisälyn vangitsemista; samalla se esittää humoristisen kommentin Irlannin Sukupuolten taistelusta. Teos voitti kaunokirjallisuuden Polignac-palkinnon vuonna 1912. The Charwoman ’ s Daughter (1912) nautti suurta menestystä Amerikassa nimellä Mary, Mary.

Stephensin graafinen silminnäkijäkertomus pääsiäisviikon tapahtumista, kapina Dublinissa (1916), otettiin uusintapainoksena vuonna 1965. Hänen kolmas romaaninsa ”Deirdre” (1923) voitti tailteannin kultamitalin kaunokirjallisuudesta vuonna 1923. Kolmetoista osaa lyyrisiä runoja on vakiinnuttanut hänen maineensa runoilijana; niistä parhaita ovat hänen ensimmäinen, kapina (1909), songs from the Clay (1915), Strict Joy (1931) ja viimeinen, Kings and the Moon (1938). Novellikokoelma Etched in Moonlight (1928) osoittaa samaa neroutta kielelle ja rakkaudelle irlantilaiseen taruun kuin hänen suositussa kokoelmassaan Irish Fairy Tales (1920). Stephensin kielelliset velhous-ja lyyriset lahjat saivat James Joycen huomauttamaan, että jos hän kuoli ennen Finnegans Waken valmistumista, James Stephens oli ainoa mies, joka saattoi sen valmiiksi.