El sur de Utah ha cambiado de cómo era durante el Cretácico Superior. Hoy en día, el área conocida como Monumento Nacional Grand Staircase-Escalante es un lugar seco y rocoso donde las plantas son pocas y distantes entre sí. Pero durante una franja de tiempo entre 90 y 70 millones de años atrás, el área era un hábitat exuberante y pantanoso cerca de la gran vía marítima interior que dividió a América del Norte en dos. Cocodrilos gigantes y dinosaurios extraños vivían en este entorno costero, en sí mismo solo una parte de una vasta isla continental que una vez estuvo aislada de otras partes del mundo. Este aislamiento sin duda influyó en la evolución de los dinosaurios. Y es posible que los distintos bolsillos dentro del continente causaran que la evolución de los dinosaurios en el norte y en el sur se desarrollara de manera muy diferente. Durante una sesión técnica especializada de ayer en la reunión anual de Paleontología de la Sociedad de Vertebrados, los paleontólogos se reunieron para presentar la fauna del continente occidental perdido de América del Norte, llamado Laramidia.

No asistí a toda la sesión, pero sí capté todas las charlas en la segunda mitad. Juntos crearon una imagen aproximada de lo diferente que fue el mundo una vez. Por un lado, el sur de Utah era el hogar de algunos cocodrilos extraños e imponentes. El paleontólogo Randall Irmis de la Universidad de Utah y el Museo de Historia Natural de Utah revisó la variedad de crocodiliformes prehistóricos que se encuentran en el Monumento Nacional de la Gran Escalera-Esclanato, incluido el enorme «cocodrilo del terror» devorador de dinosaurios Deinosuchus. Todavía hay algunos misterios por resolver, y los descubrimientos todavía se están preparando en el laboratorio, pero muchos de los depredadores emboscados encontrados en el área eran caimanes, criaturas más estrechamente relacionadas con los caimanes modernos que con los gharials vivos o los cocodrilos.

Los huesos dañados indican que uno de esos cocodrilos perdidos hace mucho tiempo hundió sus dientes en un pequeño dinosaurio. De hecho, el cocodrilo atacante incluso dejó parte de su diente atrás. En la siguiente charla, Stephanie Drumheller, paleontóloga de la Universidad de Iowa, destacó las marcas de mordeduras encontradas en el esqueleto de un pequeño dinosaurio herbívoro bípedo sin nombre encontrado en la Formación Kaiparowits del sur de Utah. Usando técnicas de visualización de alta resolución y comparaciones con el daño a los huesos creado por los cocodrilos modernos cuando se alimentan, Dumheller pudo reducir la lista de posibles sospechosos a un crocodiliforme de aproximadamente tres pies de largo. Hay más de un candidato potencial entre los animales de este tamaño, pero el trabajo de Drumheller demostró que algunos dinosaurios tenían tanto que temer de cocodrilos relativamente pequeños como de depredadores enormes como Deinosuchus.

Por supuesto, había dinosaurios depredadores grandes corriendo en la misma área durante este tiempo. El paleontólogo Mark Loewen del Museo de Historia Natural de Utah ofreció una visión general de los dinosaurios terópodos encontrados en la roca del Cretácico Superior del Monumento Nacional Grand Staircase-Escalante, con un enfoque en los extraños tiranosaurios encontrados allí. Estos depredadores, como el recientemente nombrado Teratophoneus, tenían cráneos relativamente cortos y profundos con dientes impresionantes que los diferenciaban para sus primos que vivían durante el mismo tiempo en la parte norte de Laramidia. Se desconoce exactamente por qué estos dinosaurios evolucionaron de esta manera, pero la naturaleza distintiva de los tiranos y otros dinosaurios de los mismos depósitos ha llevado a los paleontólogos a preguntarse si hubo algún tipo de barrera física que los aisló y causó que experimentaran cambios distintivos. Sin embargo, por extraño que parezca, al menos uno podría proporcionar alguna resolución sobre de dónde vino el siempre popular Tiranosaurio rex. Basándose en una charla sobre el animal que dio el año pasado, Loewen sugirió que un tiranosaurio aún no descrito de la Formación Wahweap del sur de Utah podría representar la forma del antecesor del Tiranosaurio tan buscado.

Pero algunos de los dinosaurios más espectaculares de todos fueron los dinosaurios con cuernos de Laramidia. Andrew Farke del Raymond M. El Museo de Paleontología Alf destacó la rápida tasa de descubrimientos en el suroeste de los Estados Unidos que está alterando nuestra comprensión de la evolución del ceratópsido. Mientras que los dinosaurios como Zuniceratops parecen indicar que los primeros dinosaurios ceratópsidos, el linaje que incluye dinosaurios con cuernos como Styracosaurus y Utahceratops, evolucionaron en América del Norte, la hora y el lugar exactos de su origen son desconocidos. Además, las relaciones entre los diversos dinosaurios ceratópsidos descubiertos en Laramidia hasta la fecha son misteriosas: se necesita una mejor resolución para comprender cómo evolucionaron los dinosaurios en el espacio y el tiempo. Aunque estamos agregando rápidamente nuevos géneros de ceratópsidos gracias a algunos grandes hallazgos de fósiles nuevos, vamos a tener que esperar a futuros hallazgos de fósiles y análisis revisados para comprender realmente el gran panorama evolutivo de este grupo.

Las varias charlas que siguieron, a cargo de los paleontólogos Caleb Brown de la Universidad de Toronto, David Evans de la misma institución y Terry Gates del Museo Field, respectivamente, destacaron otros patrones evolutivos y geográficos dentro de otros dinosaurios y animales más pequeños en Laramidia. Durante su charla sobre hadrosaurios encontrados en la parte norte de Laramidia, por ejemplo, Evans señaló que había al menos algún intercambio entre las partes norte y sur del continente. El recientemente nombrado hadrosaurio Acristavus se ha encontrado en las partes norte y sur, por lo que quizás las barreras entre las dos áreas no eran tan impenetrables para los dinosaurios después de todo. Del mismo modo, Gates señaló que necesitamos una imagen mucho más fina de cómo eran los entornos antiguos de Laramidia y una comprensión más clara de qué rebanadas de roca corresponden en las partes norte y sur del continente. Mejores limitaciones en estos temas permitirán a los paleontólogos hacer las comparaciones más exactas necesarias para dibujar patrones evolutivos.

La charla final fue impartida por el paleontólogo Scott Sampson del Museo de Historia Natural de Utah. Señaló que los paleontólogos habían pensado anteriormente que muchos de los principales grupos de dinosaurios del Cretácico Superior-los hadrosáuridos, los ceratópsidos y los tiranosáuridos, entre otros—habían evolucionado en Asia y luego invadieron América del Norte. Sampson argumentó lo contrario. Nueva evidencia puede indicar que estos grupos surgieron dentro de Laramidia y luego se dispersaron a Asia hace unos 70 millones de años (aunque algunos grupos de dinosaurios que evolucionaron en Asia probablemente también llegaron a América del Norte). Puede haber habido un gran intercambio de dinosaurios entre lo que ahora es Alaska y Rusia. Aunque varias de las charlas en la sesión enfatizaron la necesidad de información adicional antes de que podamos dibujar los patrones, Sampson argumentó que Laramidia era un centro importante de la evolución de los dinosaurios. A medida que los descubrimientos se acumulan, y a medida que los paleontólogos encuentran nuevas formas de analizar los datos fósiles, la historia evolutiva principal se enfocará.

Imagen superior de:

Sampson SD, Loewen MA, Farke AA, Roberts EM, Forster CA, et al. (2010) New Horned Dinosaurs from Utah Proporciona Evidencia de Endemismo Intracontinental de Dinosaurios. PLoS ONE 5 (9): e12292. doi: 10.1371 / journal.ponga.0012292.g003