Los valles brumosos y montañosos del Cáucaso meridional han sido anfitriones de la actividad humana continuamente durante miles de años, pero solo recientemente el mundo arqueológico occidental ha tenido acceso a ellos.

Desde la cueva en la que los investigadores encontraron el zapato más antiguo del mundo y la instalación vinícola más antigua, hasta los rastros de una ciudad urartiana con cientos de recipientes para el vino enterrados en el suelo, las últimas cuatro décadas han sido testigos de un extraordinario interés de académicos y turistas por la república más pequeña de la antigua Unión Soviética. Ninguno, sin embargo, es tan tentador como el sitio arqueológico de 4,5 hectáreas cuyo nombre es tan controvertido como sus misteriosos orígenes.

Imagen de helicóptero de Karahundj
Imagen de helicóptero de Karahundj (Aryans Tours)

Situado en la provincia más meridional de Armenia, Zorats Karer, o como se le conoce vernácula, Karahundj, es un sitio que ha sido habitado en numerosas ocasiones a lo largo de milenios, desde civilizaciones prehistóricas hasta medievales. Consiste en un mausoleo prehistórico y cerca, más de doscientos grandes monolitos de piedra vecinos, ochenta de los cuales tienen distintivos agujeros bien pulidos perforados cerca de su borde superior.

En los últimos años, para consternación de los científicos locales, los monolitos han despertado el interés de la comunidad internacional después de que surgieran algunas investigaciones preventivas que trazaban comparaciones entre las implicaciones astronómicas de Zorats Karer y la del famoso monumento de Stonehenge en Inglaterra. Muchos puntos de venta turísticos respondieron a la comparación etiquetando coloquialmente a Zorats Karer como el ‘Stonehenge armenio’ y el debate resultante entre la comunidad científica y la cultura popular ha sido feroz.

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(Wikipedia)

El primer relato académico de Zorats Karer tuvo lugar en 1935 por el etnógrafo Stepan Lisitsian, quien alegó que una vez funcionó como una estación para sostener animales. Más tarde, en la década de 1950, Marus Hasratyan descubrió un conjunto de cámaras funerarias del siglo XI al IX AEC. Pero la primera investigación que atrajo la atención internacional sobre el complejo fue la del arqueólogo soviético Onnik Khnkikyan, quien afirmó en 1984 que las 223 piedras megalíticas del complejo pueden haber sido utilizadas, no para la cría de animales, sino para observar las estrellas prehistóricas. Creía que los agujeros en las piedras, que tienen dos pulgadas de diámetro y se extienden hasta veinte pulgadas de profundidad, podrían haber sido utilizados como primeros telescopios para mirar a la distancia o al cielo.

Intrigado por las implicaciones astronómicas, la siguiente serie de investigaciones fueron realizadas por una astrofísica llamada Elma Parsamian del Observatorio Astrofísico de Byurakan, uno de los principales centros astronómicos de la URSS. Ella y sus colegas observaron la posición de los agujeros de acuerdo con un calendario astronómico y establecieron que varios de ellos estaban alineados con el amanecer y el atardecer del día del solsticio de verano.

Imagen de Karahundj al Atardecer, de las investigaciones de Elma Parsamian en 1984
Imagen de Karahundj al atardecer, de las investigaciones de Elma Parsamian en 1984 (Elma Parsamian)

También es responsable de sugerir el nombre Karahundj para el sitio, después de una aldea a 40 km de distancia con el mismo nombre. Antes de sus investigaciones, los lugareños se referían al sitio como Ghoshun Dash, que significaba «Ejército de Piedras» en turco. El mito popular sugiere que las piedras fueron erigidas en la antigüedad para conmemorar a los soldados muertos en la guerra. Después de la década de 1930, los lugareños hicieron la transición a la traducción armenia, Zorats Karer. Pero Karahundj, dijo Parsamian, ofreció un nombre más interesante porque Kar, significa piedra y hundj, un sufijo peculiar que no tiene significado en armenio, suena notablemente similar al ‘henge’británico. En los últimos años, este nombre ha recibido críticas extremas de los estudiosos y en los textos científicos, el nombre Zorats Karer se usa casi exclusivamente.

Varios años más tarde, un radiofísico llamado Paris Herouni realizó una serie de estudios amateur que se separaban de Parsamian, utilizando métodos telescópicos y las leyes de precesión de la Tierra. Argumentó que el sitio en realidad se remonta a alrededor de 5500 a.C., precediendo a su homólogo británico por más de cuatro mil años. Fue pionero en una comparación directa con Stonehenge e incluso llegó a trazar etimológicamente el nombre de Stonehenge a la palabra Karahundj, afirmando que realmente tenía orígenes armenios. También mantuvo correspondencia con el principal erudito de la teoría del observatorio de Stonehenge, Gerald Hawkins, quien aprobó su trabajo. Sus afirmaciones se hicieron populares rápidamente, y otros eruditos que cuestionan fuertemente su hallazgo las han encontrado difíciles de disipar.

Una figura del libro de Herouni Armenios y Armenia Antigua donde señala este grupo de piedras como una herramienta astronómica.
Una figura del libro de Herouni Armenios y Armenia Antigua donde señala este grupo de piedras como una herramienta astronómica. (Armenios y Armenia Antigua)

El problema con la etiqueta «Stonehenge armenio», señala el arqueo-astrónomo Clive Ruggles en Ancient Astronomy: An Encyclopedia of Cosmologies and Myth, es que los análisis que identifican a Stonehenge como un observatorio antiguo se han disipado en gran medida. Como resultado, dice, la investigación que hace comparaciones entre los dos sitios es «menos que útil.»

Según el profesor Pavel Avetisyan, arqueólogo de la Academia Nacional de Ciencias de Armenia, no hay disputa científica sobre el monumento. «Los expertos tienen una comprensión clara del área», dice, » y creen que es un monumento de múltiples capas, que requiere excavación y estudio a largo plazo.»En 2000, ayudó a dirigir un equipo de investigadores alemanes de la Universidad de Múnich en la investigación del sitio. En sus hallazgos, también criticaron la hipótesis del observatorio, escribiendo,»… n la investigación exacta del lugar produce otros resultados. situada en un promontorio rocoso, fue principalmente una necrópolis desde la Edad Media del Bronce hasta la Edad del Hierro. Enormes tumbas de piedra de estos períodos se pueden encontrar dentro de la zona.»El equipo de Avetisyan data el monumento a no más de 2000 a. C., después de Stonehenge, y también sugirió la posibilidad de que el lugar sirviera como refugio durante tiempos de guerra en el período helenístico.

«La idea de que el monumento es un observatorio antiguo o que su nombre es Karahundj es charlatanería elemental, y nada más. Todo eso», dice Avetisian, » no tiene nada que ver con la ciencia.»

Desafortunadamente para Avetisyan, disipar mitos sobre Zorats Karer es difícil cuando existen tan pocos recursos en inglés para ayudar al curioso occidental. Richard Ney, un estadounidense que se mudó a Armenia en 1992, fundó el Proyecto de Concientización de Monumentos Armenios y fue autor del primer recurso en inglés para el sitio desde 1997, ha sido testigo de más de dos décadas de ida y vuelta. Él cree que Karahundj está » atrapado entre dos ramas diferentes de la ciencia con puntos de vista opuestos sobre cómo derivar los hechos. Ambos son creíbles», dice, «y siento que ambos pueden ser correctos, pero nunca lo admitirán.»

A pesar de toda la controversia y como sea que termines decidiendo llamarlo, el monumento en sí es impresionante y está ubicado en una zona de Armenia bien dotada de belleza natural, lo que lo convierte en un viaje atractivo para muchos turistas cada año. Incluso se ha convertido en un objeto de interés contemporáneo para jóvenes urbanitas y neo-paganos de Ereván, que son conocidos por celebrar ciertos solsticios allí. En muchos sentidos, Zorats Karer es un testimonio de la naturaleza esquiva de la arqueología, y es quizás el caso de que el misterio es–y seguirá siendo–parte de su atractivo.