Una joven desapareció después de quedarse sola en casa, dejando solo sangre y un misterio que ahora tiene casi dos décadas de antigüedad.

Leigh Occhi (Foto proporcionada por la página de Facebook de Help Find Missing Leigh Marie Occhi)

Los restos del huracán Andrew se dirigían a Tupelo, Misisipi, en la mañana del 27 de agosto de 1992, pero la tormenta aún no había golpeado cuando Vickie Yarborough se fue a trabajar alrededor de las 7:50 am. Su hija, Leigh Occhi, de 13 años, estaba despierta cuando Vickie se fue al trabajo, pero aún con camisón. Le prometió a su madre que estaría vestida y lista para irse cuando su abuela viniera a recogerla más tarde esa mañana; iba a una casa abierta en su escuela secundaria y no quería llegar tarde.

Menos de una hora después de llegar al trabajo, Vickie llamó a casa para ver a Leigh. Cada vez que llamaba a su hija, dejaba que el teléfono sonara dos veces, colgaba e inmediatamente volvía a marcar. Esto aseguró que Leigh sabía que era su madre la que llamaba y contestaría el teléfono. Esa mañana, sin embargo, Leigh no pudo contestar. Después de intentarlo un par de veces más, Vickie no pudo quitarse la sensación de que algo estaba mal. Dejó el trabajo e hizo el corto viaje a casa para asegurarse de que Leigh estaba bien. Su sangre corrió frío cuando ella se detuvo delante de su casa y vio que la puerta del garaje estaba abierta, y la luz del abridor automático se encendió. Dado que la luz se apagaba unos cinco minutos después de que se usara el abridor de la puerta, parecía que alguien acababa de irse.

Cuando Vickie entró en la casa, se horrorizó por lo que vio. Había sangre manchada en una de las paredes y arrastrada por el pasillo. Gritando por Leigh, rápidamente revisó todas las habitaciones de la casa, pero no pudo encontrar a su hija. Salió corriendo al patio trasero, revisó el cobertizo, luego volvió a entrar y llamó al 911.

La policía llegó en cuestión de minutos, e inmediatamente supo que no estaba tratando con un adolescente fugitivo. Los dos oficiales que habían sido enviados tomaron la sabia decisión de llamar a un detective para que viniera a la casa; el Detective principal Bart Aguirre recibió la llamada y se dirigió directamente a la residencia. Echó una ojeada a la casa, y notó sangre y pelo en el marco de una puerta, un charco de sangre en la alfombra y gotas de sangre que bajaban por el pasillo.

Vickie le mostró el camisón que Leigh había estado usando la última vez que la vio; estaba manchado de sangre y había sido arrojado a una canasta de lavandería. En el baño del dormitorio principal había evidencia de que alguien había tratado de limpiar, dejando un brillo rosado de sangre en el mostrador. Nada más en la casa parecía estar perturbado, y no había señales de entrada forzada.

Leigh (Foto proporcionada por NCMEC)

La policía y los voluntarios comenzaron a buscar a Leigh en los alrededores, pero el clima tormentoso lo dificultó. Los sabuesos no tuvieron suerte en detectar un rastro de olor, y el clima era demasiado malo para búsquedas aéreas. Los detectives comenzaron a entrevistar a todos los que conocían a Leigh, empezando por la familia inmediata. Esperaban descubrir pistas que los llevaran a Leigh.

Tan pronto como pasó la tormenta, un helicóptero fue enviado para volar sobre la zona. Los detectives tenían la esperanza de que una búsqueda aérea pudiera revelar evidencia que habían perdido durante la búsqueda por tierra, pero los helicópteros tampoco tuvieron suerte. Al no poder encontrar ninguna evidencia afuera, los detectives regresaron a la casa y continuaron buscando pistas. Dijeron a los medios de comunicación que la desaparición de Leigh parecía estar implicada en un juego sucio; aunque no tenían sospechosos en ese momento, no habían descartado a nadie. Todo el mundo era considerado una persona de interés hasta que tenían suficiente evidencia para apuntar en una dirección específica.

Para asegurarse de que se cubriera cada ángulo del caso, el Departamento de Policía de Tupelo creó un grupo de trabajo el 1 de septiembre. Recorrieron el área buscando a cualquiera que pudiera haber visto algo inusual el día que Leigh desapareció. Aunque los residentes locales querían desesperadamente ayudar a encontrar a Leigh, nadie había presenciado nada extraño. Nadie recordó haber visto autos extraños en el vecindario, y nadie escuchó a nadie gritar o pelear. Por supuesto, muchos de los lugareños habían estado preocupados esa mañana. Con el huracán Andrew dirigiéndose directamente hacia ellos, la mayoría había estado completando sus preparativos previos a la tormenta.

El 4 de septiembre, un estudiante de universidad comunitaria en Booneville, Mississippi llamó a la policía después de ver a una chica que se parecía a Leigh. El niño había estado dentro de un camión que pasó por el camino de un McDonalds. Los investigadores fueron a Booneville, ubicada a unas 30 millas al norte de Tupelo, y después de localizar al niño en cuestión, determinaron que no era Leigh.

Vickie llamó a la policía el 9 de septiembre para informar de haber recibido un paquete extraño por correo. Estaba dirigido a Barney Yarborough, su ex marido, y el matasellos indicaba que había sido enviado por correo desde Booneville. Dentro estaban las gafas de lectura de Leigh. Aunque no había ninguna nota de rescate incluida, el FBI se unió a la investigación en este momento y envió el paquete a su laboratorio criminalístico para su análisis forense. Los detectives tenían la esperanza de que el paquete podría ser la oportunidad que necesitaban para resolver el caso. Desafortunadamente, los técnicos del laboratorio criminalístico no habían podido encontrar pruebas útiles. Los sellos habían sido humedecidos con agua, no con saliva, y el paquete no arrojaba fibras, huellas dactilares ni pruebas de ADN.

Tres semanas después de que Leigh desapareciera, su casa fue sellada y un conocido experto forense de Hattiesburg, Mike West, fue llamado para revisar la casa. La policía tenía los labios cerrados sobre lo que, en todo caso, los había llevado a este punto, y los resultados completos del análisis forense no se dieron a conocer al público.

Leigh (Foto proporcionada por NCMEC)

Al principio de la investigación, los detectives hicieron exámenes de polígrafo al padre de Vickie, Barney y Leigh, Donald Occhi. Los resultados se mantuvieron confidenciales durante años, pero las autoridades afirmaron más tarde que Barney y Donald habían pasado sus pruebas y no se consideraban sospechosos de la desaparición de Leigh. No se podía decir lo mismo de Vickie. Reprobó el primer polígrafo que le dio la policía local. El FBI luego le administró pruebas a Vickie en dos ocasiones separadas, y ella también falló en ambas. Dado que los polígrafos no son admisibles como evidencia en el tribunal, la policía solo puede usarlos como una herramienta de investigación y no puede arrestar a alguien solo porque falló un polígrafo. Vickie ha continuado manteniendo su inocencia en el caso y dice que solo reprobó las pruebas porque estaba estresada y ansiosa por la situación en general.

A medida que pasaron los meses, los investigadores se frustraron más. Estaban seguros de que Leigh había sido víctima de un juego sucio, pero continuaron sin nada en su búsqueda de pruebas físicas. Vickie, molesta de que la policía creyera que su hija estaba muerta, contrató a un investigador privado para comenzar a revisar el caso desde el principio. También anunció que aumentaría la recompensa por información sobre Leigh de $2000 a 5 5000.

El caso de Leigh permaneció estancado durante la mayor parte de 1993. Luego, hubo un posible descanso. El 2 de noviembre, un agricultor que cosechaba soja se sorprendió al encontrar un cráneo humano en su campo. Inmediatamente llamó a la policía, que hizo un vistazo superficial de la zona, pero no encontró ningún otro hueso. El cráneo fue enviado a la oficina del forense estatal para que los patólogos pudieran intentar identificarlo usando registros dentales. Solo cuatro días después, se anunció que el cráneo pertenecía a Leigh. Su familia estaba desconsolada. Un equipo de recuperación fue enviado a la zona donde se había encontrado el cráneo, y unas horas más tarde anunciaron que habían recuperado el resto de los restos.

Dos días después, los residentes de Tupelo se sorprendieron cuando se anunció que los restos no eran de Leigh después de todo. La examinadora médica del estado, Emily Ward, señaló que la mayoría de los dientes habían desaparecido del cráneo cuando lo recibieron inicialmente, pero insistió en que no habían cometido ningún error en el proceso. En cambio, los patólogos habían hecho lo mejor que pudieron con la limitada evidencia que tenían.

Aparte de la sangre encontrada dentro de la casa y los anteojos recibidos en el correo, no se han encontrado pistas sobre la desaparición de Leigh. El caso todavía se considera una investigación abierta y activa, y las pistas todavía llegan ocasionalmente. Barney Yarborough murió hace años, pero Donald sigue vivo y sigue esperando que Leigh algún día sea encontrado. Cree firmemente que su hija está muerta, pero le gustaría poder darle un entierro adecuado. Vickie dejó el área de Mississippi; en 2017 vivía en Michigan con sus padres. Aunque insistió durante años en que creía que Leigh estaba viva, cree que sabe quién está detrás de la desaparición y se ha dado cuenta de que hay pocas posibilidades de que Leigh siga vivo.

Foto de progresión de edad de Leigh (Póster proporcionado por MCMEC)

Hay varias teorías diferentes sobre lo que le pudo haber pasado a Leigh. Los detectives descartaron rápidamente la posibilidad de que huyera de su casa; si de hecho fuera su sangre encontrada dentro de la casa, no habría podido llegar muy lejos por su cuenta. Del mismo modo, se puede descartar el suicidio, ya que su cuerpo nunca fue encontrado, y una muerte accidental es poco probable. Es casi seguro que Leigh fue secuestrado y asesinado; la única pregunta es quién lo hizo.

Inicialmente, los residentes locales parecían creer que Barney pudo haber tenido algo que ver con la desaparición, pero después de que pasó un polígrafo y la policía dijo que tenía una coartada y había cooperado plenamente con los investigadores, este rumor comenzó a desaparecer. Había habido rumores desde el principio de que Vickie podría estar involucrada, y una vez que la policía pareció aclarar a Barney, la mayor parte de la sospecha local fue transferida a Vickie. Incluso aquellos que no creyeron que ella misma había cometido el crimen creyeron que sabía más de lo que le estaba diciendo a la policía.

La policía tenía sus propias dudas acerca de Vickie, especialmente después de que ella reprobó tres polígrafos. Aún así, dudaban en llamarla sospechosa. El detective Aguirre sintió que la versión de Vickie de lo que había sucedido en la mañana en que Leigh desapareció estaba incompleta, pero admitió que habría sido casi imposible para ella matar a Leigh y ocultar su cuerpo. Cuando el detective llegó a la escena del crimen, la sangre en la casa todavía estaba fresca y no había comenzado a congelarse. Esto indicaba que no había estado allí por mucho más de 15 minutos, y Vickie había estado fuera de la casa por más de una hora.

Vickie cree que un hombre que más tarde fue condenado por violar a un niño fue responsable de la desaparición de Leigh. Este hombre se encuentra actualmente en prisión, pero vivía en la zona cuando Leigh desapareció, sin embargo, la policía no ha podido vincularlo con Leigh y su caso sigue abierto.

Leigh Marine Occhi ha estado desaparecido desde el 27 de agosto de 1992. En el momento de su desaparición, tenía 13 años, 4’10» y pesaba alrededor de 95 libras. Tenía cabello rubio claro y ojos verdes azules, y tenía una marca de nacimiento de fresa en la parte posterior de su cuello. Cada oreja fue perforada una vez, y llevaba gafas para leer. Si tiene alguna información sobre el caso de Leigh, llame al Departamento de Policía de Columbus al 614-645-4545. Puede permanecer anónimo.