Die Wissenschaft kann nicht lange ungehindert in einem sozialen System bleiben, das die Kontrolle über das gesamte geistige und intellektuelle Leben einer Nation ausüben will. Die Richtigkeit einer wissenschaftlichen Theorie kann niemals an ihrer Bereitschaft gemessen werden, die von der politischen Führung gewünschten Antworten zu geben.

–Charles A. Leone, „Lysenko gegen Mendel,“ Transaktionen der Kansas Academy of Science, 1952

Wann immer ich höre, dass eine politische Figur versucht hat, die Wissenschaft nach ihren politischen Überzeugungen zu regeln — und das passiert ziemlich häufig, sogar hier in den Vereinigten Staaten —, denke ich an den Biologieunterricht und die Geschichte von Trofim Lysenko in den frühen Jahren der Sowjetunion.

Lysenko, Joseph Stalins Direktor für Biologie, war Leiter einer Gruppe von Tier— und Pflanzenzüchtern, die die Wissenschaft der Genetik — insbesondere wie sie von Gregor Mendel und Thomas Hunt Morgan entwickelt wurde – als fremd, unpraktisch, idealistisch und als Produkt des „bürgerlichen Kapitalismus“ ablehnten.“ Stattdessen förderten diese Sowjets die Arbeit ihres Landsmannes Ivan V. Michurin. Michurin glaubte an eine neo-lamarcksche Form der Evolution. Sie erinnern sich vielleicht an das klassische Beispiel der Lamarckschen Evolution, das besagte, dass Giraffen ihren Hals so weit ausstreckten und dieses Merkmal dann an ihre direkten Nachkommen weitergaben. Michurins System war eine fortgeschrittene Form davon.

Die michurinistische Biologie, die sich später in den Lysenkoismus verwandelte, war praktisch für eine Sowjetregierung, die versuchte, die perfekte soziale Utopie zu konstruieren. Unter diesem System dachten sie, sie könnten Pflanzen und Tiere, sogar das Sowjetvolk, schnell in Formen zwingen, die praktischen Anforderungen dienen könnten. Zum Beispiel behauptete Lysenko, dass er in nur wenigen Jahren eine Art Frühlingsweizen in einen Winterweizen verwandelt habe. Dies war natürlich unmöglich – zumal die Frühlingsweizenarten zwei Chromosomensätze und der Winterweizen drei hatten – und wahrscheinlicher war, dass sein Experiment kontaminiert war. Aber Lysenko hatte große Macht und seine Ansprüche wurden selten in Frage gestellt.

Lysenko dominierte die sowjetische Biologie mit einer Rede von 1948 — teilweise von Stalin selbst vorbereitet — in der Lysenko Mendel denunzierte und Befürworter einer solchen Wissenschaft zu Volksfeinden erklärte. Wissenschaftler, die mit Lysenkos Theorien nicht einverstanden waren, wurden gesäubert — einige wurden in die Gulags geschickt, während andere einfach verschwanden.

Die Ergebnisse waren unvermeidlich: Die sowjetische Biologie verlangsamte sich fast bis zum Stillstand, bis eine Reihe von Ernteausfällen und daraus resultierender Nahrungsmittelknappheit Lysenko 1965 zwang, obwohl sein Stern bereits nach Stalins Tod 1953 zu fallen begann. Und im Rest der Welt ist die Wissenschaft fortgeschritten, wie es üblich ist, wenn Forschern die Freiheit gegeben wird, neue und alte Ideen zu erforschen und die sowjetischen Biologen im Staub zu lassen.

Die Lektion hier? Wir müssen uns daran erinnern, dass nur weil ein Diktator ein Dekret erlässt oder der Gesetzgeber ein Gesetz verabschiedet, sie die Realität nicht verändert haben. Das Ignorieren der Wissenschaft zugunsten einer bevorzugten Weltanschauung kann verheerende Folgen haben.