Süd-Utah hat sich gegenüber der späten Kreidezeit verändert. Heute ist das Gebiet, das als Grand Staircase-Escalante National Monument bekannt ist, ein trockener, felsiger Ort, an dem es nur wenige Pflanzen gibt. Aber während einer Zeitspanne zwischen 90 und 70 Vor Millionen Jahren war das Gebiet ein üppiger, sumpfiger Lebensraum in der Nähe des Great Interior Seaway, der Nordamerika in zwei Teile spaltete. Riesige Krokodile und seltsame Dinosaurier lebten in dieser Küstenumgebung, selbst nur ein Teil eines riesigen Inselkontinents, der einst von anderen Teilen der Welt isoliert war. Diese Isolation beeinflusste zweifellos die Evolution der Dinosaurier. Und es ist möglich, dass verschiedene Taschen innerhalb des Kontinents selbst dazu geführt haben, dass sich die Dinosaurierentwicklung im Norden und Süden sehr unterschiedlich entwickelt hat. Während einer spezialisierten technischen Sitzung gestern auf dem jährlichen Treffen der Society of Vertebrate Paleontology versammelten sich Paläontologen, um die Fauna des verlorenen westlichen Kontinents Nordamerikas, Laramidia genannt, vorzustellen.

Ich habe nicht an der gesamten Sitzung teilgenommen, aber ich habe alle Vorträge in der zweiten Hälfte mitbekommen. Gemeinsam schufen sie ein grobes Bild davon, wie anders die Welt einmal war. Zum einen war Süd-Utah die Heimat einiger seltsamer und imposanter Krokodile. Der Paläontologe Randall Irmis von der University of Utah und dem Natural History Museum of Utah überprüfte die Reihe prähistorischer Krokodilformen, die im Grand Staircase-Esclanate National Monument gefunden wurden, darunter das riesige, dinosaurierfressende „Terrorkrokodil“ Deinosuchus. Es gibt noch einige Rätsel, die darauf warten, gelöst zu werden, und Entdeckungen werden immer noch im Labor vorbereitet, Aber viele der in der Gegend gefundenen Hinterhalträuber waren Alligatoroide — Kreaturen, die enger mit modernen Alligatoren verwandt sind als mit lebenden Gharials oder Krokodilen.

Beschädigte Knochen deuten darauf hin, dass eines dieser längst verlorenen Krokodile einst seine Zähne in einen kleinen Dinosaurier versenkt hat. Tatsächlich hat das angreifende Krokodil sogar einen Teil seines Zahns zurückgelassen. Im folgenden Vortrag, Die Paläontologin Stephanie Drumheller von der University of Iowa hob Bissspuren am Skelett eines kleinen hervor, zweibeinig, unbenannter pflanzenfressender Dinosaurier, der in der Kaiparowits-Formation im Süden von Utah gefunden wurde. Mit hochauflösenden Visualisierungstechniken und Vergleichen mit Knochenschäden, die von modernen Krokodilen beim Füttern verursacht wurden, Dumheller konnte die Liste möglicher Verdächtiger auf eine etwa drei Fuß lange Krokodilform eingrenzen. Es gibt mehr als einen potenziellen Kandidaten unter Tieren dieser Größe, aber Drumhellers Arbeit zeigte, dass einige Dinosaurier von relativ kleinen Krokodilen genauso viel zu befürchten hatten wie von riesigen Raubtieren wie Deinosuchus.

Natürlich gab es in dieser Zeit große, räuberische Dinosaurier, die in derselben Gegend herumliefen. Der Paläontologe Mark Loewen vom Natural History Museum of Utah gab einen Überblick über Theropoden-Dinosaurier, die im späten Kreidefelsen des Grand Staircase-Escalante National Monument gefunden wurden, mit Schwerpunkt auf den dort gefundenen seltsamen Tyrannosauriern. Diese Raubtiere, wie der kürzlich benannte Teratophoneus, hatten relativ kurze, tiefe Schädel mit beeindruckenden Zähnen, die sie von ihren Cousins unterschieden, die zur gleichen Zeit im nördlichen Teil von Laramidia lebten. Warum sich diese Dinosaurier genau auf diese Weise entwickelten, ist unbekannt, Aber die unterschiedliche Natur der Tyrannen und anderer Dinosaurier aus denselben Lagerstätten hat Paläontologen dazu veranlasst, sich zu fragen, ob es eine Art physische Barriere gab, die sie isolierte und zu charakteristischen Veränderungen führte. So seltsam sie auch aussehen mögen, zumindest könnte man eine Lösung dafür finden, woher der allseits beliebte Tyrannosaurus rex stammt. Basierend auf einem Vortrag über das Tier, das er letztes Jahr hielt, schlug Loewen vor, dass ein noch unbeschriebener Tyrannosaurus aus der Wahweap-Formation im Süden Utahs die Form des lang gesuchten Tyrannosaurus-Vorfahren darstellen könnte.

Aber einige der spektakulärsten Dinosaurier von allen waren die gehörnten Dinosaurier von Laramidia. Andrew Farke von der Raymond M. Das Alf Museum für Paläontologie hob die rasche Entdeckungsrate im Südwesten der Vereinigten Staaten hervor, die unser Verständnis der Entwicklung der Ceratopsiden verändert. Während Dinosaurier wie Zuniceratops darauf hindeuten, dass sich die frühesten Ceratopsid—Dinosaurier — die Linie einschließlich gehörnter Dinosaurier wie Styracosaurus und Utahceratops – in Nordamerika entwickelt haben, Die genaue Zeit und der Ort ihrer Herkunft sind unbekannt. Darüber hinaus sind die Beziehungen zwischen den verschiedenen Ceratopsid—Dinosauriern, die bisher in Laramidia entdeckt wurden, mysteriös – eine bessere Auflösung ist erforderlich, um zu verstehen, wie sich die Dinosaurier in Raum und Zeit entwickelt haben. Obwohl wir dank einiger großartiger neuer fossiler Funde schnell neue Ceratopsid-Gattungen hinzufügen, Wir müssen auf zukünftige fossile Funde und überarbeitete Analysen warten, um das große evolutionäre Bild für diese Gruppe wirklich zu verstehen.

Die folgenden Vorträge der Paläontologen Caleb Brown von der University of Toronto, David Evans von derselben Institution und Terry Gates vom Field Museum beleuchteten andere evolutionäre und geographische Muster bei anderen Dinosauriern und kleineren Tieren in Laramidia. Während seines Vortrags über Hadrosaurier, die im nördlichen Teil von Laramidia gefunden wurden, zum Beispiel, Evans wies darauf hin, dass es zumindest einen gewissen Austausch zwischen den nördlichen und südlichen Teilen des Kontinents gab. Der kürzlich benannte Hadrosaurus Acristavus wurde sowohl im nördlichen als auch im südlichen Teil gefunden, so dass die Barrieren zwischen den beiden Gebieten für Dinosaurier vielleicht doch nicht so undurchdringlich waren. Gleichfalls, Gates wies darauf hin, dass wir ein viel feineres Bild davon benötigen, wie die alten Umgebungen von Laramidia waren, und ein klareres Verständnis dafür, welche Gesteinsscheiben im nördlichen und südlichen Teil des Kontinents entsprechen. Bessere Einschränkungen in diesen Fragen werden es Paläontologen ermöglichen, genauere Vergleiche anzustellen, die erforderlich sind, um evolutionäre Muster zu ermitteln.

Der abschließende Vortrag wurde vom Paläontologen Scott Sampson vom Natural History Museum of Utah gehalten. Er bemerkte, dass Paläontologen zuvor angenommen hatten, dass sich viele große Dinosauriergruppen der späten Kreidezeit — unter anderem die Hadrosauriden, die Ceratopsiden und die Tyrannosauriden — in Asien entwickelt hatten und später in Nordamerika einmarschierten. Sampson argumentierte das Gegenteil. Neue Beweise deuten darauf hin, dass diese Gruppen innerhalb von Laramidia entstanden und sich dann nach etwa 70 Millionen Jahren nach Asien zerstreuten (obwohl einige Gruppen von Dinosauriern, die sich in Asien entwickelten, wahrscheinlich auch nach Nordamerika kamen). Möglicherweise gab es einen großen Dinosaurieraustausch zwischen dem heutigen Alaska und Russland. Obwohl einige der Vorträge in der Sitzung die Notwendigkeit zusätzlicher Informationen betonten, bevor wir die Muster herausziehen können, Sampson argumentierte, dass Laramidia ein wichtiges Zentrum der Dinosaurierevolution war. Wenn sich Entdeckungen häufen und Paläontologen neue Wege finden, die fossilen Daten zu analysieren, wird die große Evolutionsgeschichte in den Fokus rücken.

Top Bild von:

Sampson SD, Loewen MA, Farke AA, Roberts EM, Forster CA, et al. (2010) Neue gehörnte Dinosaurier aus Utah liefern Beweise für intrakontinentalen Dinosaurier-Endemismus. Plus EINS 5(9): e12292. doi:10.1371/Zeitschrift.pone.0012292.g003