James Stephens wurde am Feb. 2, 1882 (am selben Tag wurde James Joyce geboren), zu einer armen Familie, die in einem Slumgebiet von Dublin lebt. Er war weitgehend Autodidakt und arbeitete in einer Anwaltskanzlei, als der Dichter George Russell (bekannt als AE) ihn entdeckte. In seiner körperlichen Erscheinung ähnelte er einem Kobold, weniger als 5 Fuß hoch, mit einem drolligen Gesicht und dunklem Teint, einem Prototyp des Comic-Iren. Verheiratet und mit zwei Kindern lebte er bis zum Ausbruch des Zweiten Weltkriegs zwischen Dublin und Paris. Er debütierte 1928 als erfolgreicher Sender für die BBC mit einer persönlichen Reminiszenz an JohnMillington Synge. Obwohl er sich in den 1940er Jahren von der irischen Neutralität distanzierte und sich selbst zum „Iren erklärte, der sich für die Dauer zum Engländer wählen wollte“, wurde er für seinen Dienst an der Sache der irischen Unabhängigkeit geehrt und war von Anfang an in der Sinn Fein-Bewegung aktiv. Bis zu seinem Tod am Dez. 26, 1950, war er stellvertretender Kurator der Dublin National Gallery.

Stephens ‚Kenntnisse der gälischen Sprache und seine umfangreiche Sammlung irischer Folklore und Legenden machten ihn zu einem Meister der irischen mündlichen Tradition. Seine Fabeln und Erzählungen sind eine Mischung aus Philosophie und Unsinn, die darauf abzielt, für Irland „eine neue Mythologie zu schaffen, die die fadenscheinige Mythologie Griechenlands und Roms ersetzt.“ Sein Meisterwerk, The Crock of Gold (1912), eine moderne Fabel, beschäftigt Kobolde und Geister in einer halb verborgenen Burleske der irischen Philosophie, die die Inhaftierung des menschlichen Intellekts durch Ärzte, Anwälte, Priester, Professoren und Kaufleute verspottet; gleichzeitig präsentiert es einen humorvollen Kommentar zum irischen Kampf der Geschlechter. Diese Arbeit gewann 1912 den Polignac-Preis für Belletristik. The Charwoman’s Daughter (1912) war in Amerika unter dem Titel Mary, Mary sehr erfolgreich.

Stephens ‚grafischer Augenzeugenbericht über die Ereignisse der Osterwoche, Der Aufstand in Dublin (1916), wurde 1965 nachgedruckt. Sein dritter Roman, Deirdre (1923), gewann 1923 die Tailteann Goldmedaille für Belletristik. Dreizehn Bände lyrischer Gedichte haben seinen Ruf als Dichter begründet; zu den besten gehören seine ersten Insurrections (1909), Songs from the Clay (1915), Strict Joy (1931) und seine letzten Kings and the Moon (1938). Etched in Moonlight (1928), eine Sammlung von Kurzgeschichten, zeigt das gleiche Genie für Sprache und Liebe zur irischen Überlieferung wie in seiner beliebten Sammlung Irish Fairy Tales (1920). Stephens sprachliche Zauberei und lyrische Gaben veranlassten James Joyce zu der Bemerkung, dass James Stephens der einzige Mann war, der es beenden konnte, wenn er vor Abschluss von Finnegans Wake starb.