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Die Tradition besagt, dass Henry McNeal Turners Großvater ein afrikanischer Prinz war. Während sein königliches Blut ihn nicht vor Sklavenhändlern rettete, die ihn aus seiner Nation entführten und ihn Ende der 1700er Jahre nach South Carolina brachten, hielt seine Abstammung ihn und seine Familie letztendlich vor der Sklaverei. South Carolina war eine britische Kolonie, als der Prinz ankam, und es war gegen britisches Recht, königliches Blut zu versklaven. Frei — aber nicht in der Lage, nach Hause zurückzukehren – blieb der Prinz und heiratete eine einheimische Frau. Das Paar gebar Turners Vater Hardy und 1834 wurde ihr Enkel geboren.

Turners Leben war schon früh von Träumen geprägt. Als Turner acht Jahre alt war, träumte er, dass er vor einer großen, rassisch vielfältigen Menge stand, die ihn um Unterricht bat. Er interpretierte den Traum als Gott, der ihn für große Dinge „markierte“, und es katalysierte letztendlich seine Leidenschaft für Bildung — zu einer Zeit, als es für Afroamerikaner illegal war, frei oder versklavt, zur Schule zu gehen. Trotz dieser Diskriminierung begann Turner, sich selbst mit Hilfe eines göttlichen „Traumengels“ zu unterrichten, von dem er glaubte, dass er ihm in seinen Träumen erschien, um ihm beim Lernen zu helfen. Wie Turner später dem Autor William Simmons erzählte:

Ich würde mit aller Intensität meiner Seele studieren, bis ich nachts vom Schlaf überwältigt werde; dann würde ich niederknien und beten und den Herrn bitten, mich zu lehren, was ich selbst nicht verstehen konnte, und sobald ich einschlafen würde, würde eine engelhafte Persönlichkeit mit offenem Buch in der Hand erscheinen und mich lehren, jedes Wort auszusprechen, das ich im Wachzustand nicht aussprechen konnte, und an jedem folgenden Tag würden die Lektionen, die mir in meinen Träumen gegeben wurden, besser verstanden werden als jeder andere Teil der Lektionen. Dieser Engelslehrer oder Traumlehrer trug mich auf jeden Fall durch das alte Webster’s Spelling Book und ermöglichte mir so, die Bibel und das Gesangbuch zu lesen.

Trotz Turners ungewöhnlicher Erziehungsmethode hatte er mit 15 Jahren die ganze Bibel fünfmal gelesen und lange Schriftstellen auswendig gelernt.

Turners Vater starb, als er noch jung war. Nachdem seine Mutter wieder geheiratet hatte, zog die Familie nach Abbeville, South Carolina, und Turner wurde Hausmeister in einer Anwaltskanzlei. Turners scharfsinniges Gedächtnis und sein Eifer, neue Dinge zu lernen, beeindruckten seine weißen Kollegen so sehr, dass sie beschlossen, ihren Kollegen bei seiner Ausbildung zu unterstützen. Turner interpretierte ihre Handlungen als Antwort auf das Gebet und beschäftigte sich mit Arithmetik, Astronomie, Geographie, Geschichte, Recht und Theologie.

Der „Neger Spurgeon“

Im Alter von 14 Jahren wurde Turner zusammen mit seiner Familie bei einem Erweckungsgottesdienst Mitglied der Southern Methodist Episcopal Church (SMEC). Seine Bekehrung erfolgte drei Jahre später, 1851, unter der Predigt des Plantagenmissionars Samuel Leard. In einem Brief an Leard, Turner erinnerte sich an seine Bekehrungserfahrung:

Ich trat der Kirche unter Rev. Mr. Crowell, auf Bewährung, in Abbeville, in der zweiten Hälfte des Jahres 1848, aber bald ging zu fluchen und zu betrinken, wann immer ich Whisky bekommen konnte, und war der schlimmste Junge in Abbeville Court House, bis Sie, auf Sharon Camp Ground, im Jahre 1851, so betäubt mich durch Ihre mächtige Predigt, dass ich auf den Boden fiel, rollte in den Dreck, schäumte vor dem Mund, und unter Überzeugung gequält, bis Christus entlastet mich durch sein sühnendes Blut.

Kurz nach seiner Bekehrung fühlte sich Turner gezwungen, das Evangelium zu predigen. Seine Konfession bestätigte seine Berufung, lizenzierte ihn zuerst als Ermahner und schickte ihn, um Gebetstreffen unter den versklavten Menschen von Abbeville, South Carolina, zu leiten. Zwei Jahre später gewährte die Denomination Turner eine Lizenz zum Predigen. Dieser Schritt war für die SMEC untypisch, Eine Konfession, die Afroamerikaner regelmäßig als Ermahner lizenzierte, sie aber nur selten zum Predigen lizenzierte.

Dieser Status ermöglichte es Turner, sich durch den sklavenhaltenden Süden zu bewegen und sowohl vor schwarzem als auch weißem Publikum zu predigen. Turners Predigt kombinierte nicht nur die Schrift, sondern auch Lesungen von Klassikern wie John Miltons Paradise Lost und den Schriften des populären Theologen Thomas Dick. Turner erinnerte sich auch an vieles von dem, was er las, und benutzte es in seinen unvorbereiteten Predigten. Darüber hinaus präsentierte Turner seine gelehrten Predigten in einem kraftvollen und eloquent gehaltenen Oratorium. Seine Predigt brachte Turner den Spitznamen „Negro Spurgeon“ ein und nickte dem beredten englischen Baptistenpastor zu, der ein Zeitgenosse Turners war.

Turners Predigtstil führte dazu, dass einige ihn beschuldigten, seine Predigten auswendig gelernt zu haben, und behaupteten, er könne nicht spontan sprechen. (Zu dieser Zeit wurde spontanes Sprechen weithin als Zeichen dafür angesehen, dass man vom Heiligen Geist in seiner Predigt geführt und getragen wurde.) Ein Teilnehmer forderte Turner auf, aus einem Text zu predigen, den der Gast zufällig zur Verfügung stellen würde. Turner nahm die Herausforderung an und, „im Geist des Herrn,“Er erläuterte Genesis 7:1, „Komm du und dein ganzes Haus in die Arche. Der Inhalt von Turners Predigt wurde nicht dokumentiert, aber Berichte deuten darauf hin, dass nicht nur die „weißen Bürger damit zufrieden waren „, sondern dass die Kirche nach der Predigt ein Angebot von 810 Dollar sammelte, ein kleines Vermögen an diesem Tag.
Turner war auch maßgeblich an einer Reihe von Erweckungen in Athen, Georgia, im Frühjahr 1858 beteiligt. Parks, ein weißer Minister und „Missionar“ für Schwarze, Turner predigte „kraftvolle Predigten“ und hielt die Kanzel der Black Methodist Church „bis zu zweimal am Tag während der Woche.“

Trotz Turners Predigtpopularität gelang es seiner Konfession nicht, die Beschränkungen aufzuweichen, die Afroamerikanern die Ordination oder das Werden von Bischöfen untersagten. Ende der 1850er Jahre verließ Turner SMEC, trat der African Methodist Episcopal Church (AME) bei, zog nach Baltimore und diente kurz als Pastor der Waters Chapel AME Church und der Wall Street Mission. 1862 wurde Turner Pastor der großen und einflussreichen Israel AME Church in Washington, DC. Mitten im Bürgerkrieg organisierte Turner in seiner Kirche ein Lyzeum, in dem Intellektuelle und Gemeindemitglieder wichtige Themen des Tages wie Krieg und andere politische Angelegenheiten diskutierten. Zusätzlich zu seinen Ministerpflichten wurde Turner regelmäßiger Korrespondent für The Christian Recorder, die Wochenzeitung der AME. Da seine Kirche nur wenige Gehminuten vom Capitol Hill entfernt war, verbrachte Turner Stunden in seinen Kammern und lauschte Debatten und Argumenten auf den Etagen des Repräsentantenhauses und des Senats.
Als Pastor einer der größten schwarzen Kirchen in Washington, DC, etablierte sich Turner schnell als Führer in der schwarzen Gemeinschaft. Er freundete sich mit mehreren republikanischen gewählten Beamten an und wurde ein wichtiger Unterstützer der Kriegsanstrengungen. Turner setzte sich für den Einsatz afroamerikanischer Soldaten ein und half bei der Schaffung der 1. United States Colored Troops (USCT). Nachdem die Einheit ihre Quote von 1.000 Männern erreicht hatte, setzte sich Turner dafür ein, einen eigenen Kaplan zu haben. Seine Petition zahlte sich aus: Im November 1863 ernannte Präsident Abraham Lincoln Turner zum ersten schwarzen Kaplan in einem Zweig des Militärs und zum einzigen Offizier in der USCT. In dieser Funktion wurde er auch Kriegskorrespondent und veröffentlichte Dutzende von Artikeln im Christian Recorder. Als der Bürgerkrieg endete, wies ihn das Freedmen’s Bureau als Armeeseelsorger nach Georgia.

Gemeindegründung und Politik

Nach seinem Militärdienst wandte sich Turner der Politik zu. Während des Wiederaufbaus wurde Turner Organisator der Republikanischen Partei und rekrutierte schwarze Wähler in ganz Georgia. Er half bei der Gründung der ersten republikanischen Staatskonvention, half bei der Ausarbeitung einer neuen Staatsverfassung und diente als Vertreter des Staates Georgia. Sein Sieg war jedoch nur von kurzer Dauer; Im Herbst 1868 stimmten weiße Abgeordnete dafür, Schwarze von der Ausübung eines gewählten Amtes zu disqualifizieren. Vor seiner Abreise hielt Turner jedoch eine Rede für die Ewigkeit. In seiner Eröffnungsrede donnerte Turner:

Ich wünsche den Mitgliedern dieses Hauses, dass sie meinen Standpunkt verstehen. Ich halte fest, dass ich ein Mitglied dieses Gremiums bin. Deshalb, mein Herr, werde ich vor keiner Partei kriechen, mich nicht krümmen, noch mich bücken, um sie um meine Rechte zu bitten. Einige meiner farbigen Kolleginnen und Kollegen haben in ihren Ausführungen die Gelegenheit genutzt, an die Sympathien der Abgeordneten auf der anderen Seite zu appellieren und ihren Charakter für Großmut zu loben. Es erinnert mich sehr an Sklaven, die unter der Peitsche betteln. Ich bin hier, um meine Rechte einzufordern und Blitze auf die Männer zu schleudern, die es wagen würden, die Schwelle meiner Männlichkeit zu überschreiten. Es gibt einen alten Aphorismus, der sagt: „Bekämpfe den Teufel mit Feuer“, und wenn ich die Regel in diesem Fall beachten sollte, möchte ich, dass die Herren verstehen, dass es nur darum geht, sie mit ihrer eigenen Waffe zu bekämpfen.

Turner kam dann zum wahren Grund, warum weiße Gesetzgeber dafür stimmten, die Afroamerikaner zu vertreiben:

Die große Frage, Sir, ist diese: Bin ich ein Mann? Wenn ich so bin, beanspruche ich die Rechte eines Mannes. Bin ich kein Mann, weil ich zufällig einen dunkleren Farbton habe als ehrenwerte Herren um mich herum? Mal sehen, ob ich es bin oder nicht. Ich möchte das Parlament heute davon überzeugen, dass ich Anspruch auf meinen Sitz hier habe. … Gott hielt es für angebracht, alles in der Natur zu variieren. Es gibt keine zwei Menschen gleich, keine zwei Stimmen gleich, keine zwei Bäume gleich. Gott hat Vielfalt und Vielseitigkeit in den grenzenlosen Raum Seiner Schöpfung gewebt und gewebt. Weil Gott es für richtig hielt, einige rot und einige weiß und einige schwarz und einige braun zu machen, sollen wir hier sitzen, um darüber zu urteilen, was Gott für richtig gehalten hat? Genauso gut könnte man mit den Blitzen des Himmels spielen wie mit dieser Kreatur, die Gottes Bild, Gottes Foto, trägt.

Er betrachtete das, was das Haus tat, nicht als einen „Stoß“ gegen ihn; sondern als einen Stoß gegen die Bibel und Gott, weil er „einen Menschen gemacht und ihn nicht vollendet“ habe, argumentierte er, dass es „einfach den großen Jehova einen Narren nannte.“ Er fuhr fort:

Es ist außergewöhnlich, dass eine Rasse wie die Eure, die sich zu Galanterie und Ritterlichkeit, Bildung und Überlegenheit bekennt, in einem Land lebt, in dem Glockenspiele Kind und Vater zur Kirche Gottes rufen, in einem Land, in dem Bibeln gelesen und Evangeliumswahrheiten gesprochen werden und in dem Gerichte vermutet werden; Es ist außergewöhnlich, dass Sie mit all diesen Vorteilen auf Ihrer Seite gegen den armen, wehrlosen schwarzen Mann Krieg führen können.

Turner schloss seine Rede mit der Proklamation

Sie können uns, meine Herren, heute durch Ihre Stimmen ausweisen; aber während ihr es tut, denkt daran, dass es einen gerechten Gott im Himmel gibt, dessen allsehendes Auge die Taten des Unterdrückers und der Unterdrückten gleichermaßen sieht und der trotz der Machenschaften der Bösen niemals versäumt, die Sache der Gerechtigkeit und die Heiligkeit seines eigenen Werkes zu rechtfertigen.

Nach seinem Ausscheiden aus der Georgia State Legislature wurde Turner der Postmeister der Vereinigten Staaten in Macon, Georgia, der erste Schwarze, der diese Position innehatte. Aber nicht jeder mochte die Ernennung, einschließlich J. C. Swayze, ein weißer radikaler Republikaner und Zeitungsredakteur, der das Gefühl hatte, für die Position übergangen worden zu sein, und der eine Reihe von Artikeln veröffentlichte, in denen Turner angegriffen wurde. Bald nachdem Turner die Position erhalten hatte, Marian Harris, eine Prostituierte, mit der der verheiratete Turner zusammen war, wurde wegen Falschgeldes verhaftet. Obwohl es letztendlich nicht genügend Beweise gab, um Turner zu belasten, führte der Druck der Regierung von Präsident Ulysses Grant dazu, dass er 1869 sein Amt niederlegte.

Nachdem er einige Jahre als Zollinspektor gearbeitet hatte, wandte sich Turner dem Ausbau der AME-Kirche im Süden zu. Sein Hauptziel war es, die Mitgliederzahl zu erhöhen und Kirchen aufzubauen. Nach allen Berichten war es eine mühsame Aufgabe, die durch die Gewalt, die weiße Konföderierte Schwarzen zufügten, noch schwieriger wurde. Turner war nicht immun.

Wie er 1871 vor dem Kongress bezeugte: „Zwei oder drei Mal, ich kann in einem Dutzend Fällen sagen, wenn ich mich nicht manchmal in Häusern, zu anderen Zeiten in den Wäldern, zu einer anderen Zeit in einem hohlen Baumstamm versteckt hätte, wäre ich von einer Bande von Nachtwanderern oder Rovern ermordet worden. Auf die Frage, ob er andere Beweise für nächtliche Plünderer gesehen habe, die andere Afroamerikaner verletzt hätten, antwortete Turner, dass er „Dutzende von ihnen “ gesehen habe.“ Er erzählte von den Zeiten, in denen er „Männer gesehen hatte, denen der Rücken gerissen war“ und Männer, „die Kugeln in sich hatten. Er sah andere mit ihren „abgeschossenen Armen; schuss so schlecht, dass sie amputiert werden mussten“ und andere mit ihren „Beinen abgeschossen.“ Trotz der Gefahr blieb Turner bestehen. Während wir nicht wissen, die genaue Anzahl der Kirchen Turner gepflanzt oder die Anzahl der Minister lizenziert, die AME Kirche schreibt ihm mit der Gründung der AME Kirche in Georgia.

1876 zahlte sich seine harte Arbeit aus und er wurde Publikationsleiter der AME-Kirche. Er wurde beauftragt, alle Veröffentlichungen der Konfession zu fördern, einschließlich des Christian Recorder, Sonntagsschulmaterial, Bücher, die von AME-Ministern veröffentlicht wurden, und Schulungsmaterial für Minister und Laien. Die Position ermöglichte es ihm auch, in alle Bezirke zu reisen und Pastoren und Leiter der örtlichen Kirchen zu treffen. Während der vier Jahre, die er als Publications Manager diente, entwickelte Turner eine Anhängerschaft, die zu seiner Wahl als einer der 12 Bischöfe der Kirche führte.

Als Bischof hatte Turner eine nationale Plattform, um seine Ideen zu Rasse, Politik, Lynchen und anderen sozialen Themen der Zeit, insbesondere zur Auswanderung, zu vertreten. Nachdem der Rassismus jedoch ungebrochen war und die Konservativen viele der Gewinne, die Afroamerikaner während des Wiederaufbaus erzielt hatten, zurücknahmen, wurde Turners Redekunst zunehmend pessimistisch. Nach der Entscheidung von Plessy gegen Ferguson im Mai 1896 erklärte Turner, dass es in den Vereinigten Staaten keine Zukunft für Afroamerikaner gebe. Seine Denunziationen gegen das Land und seine herausfordernde und stechende Kritik an anderen Afroamerikanern veranlassten viele, Turner zu entlassen.

Die schärfsten Vorwürfe kamen, nachdem Turner erklärt hatte, dass „Gott ein Neger ist. Ein schwarzer Mann, der sich als kein „Rassenmensch “ auswies, erklärte: „Wenn ich in den Himmel kommen und dort nur Neger finden sollte, würde ich meinen Hut nehmen und hinausgehen wollen“, während ein weißer Minister die Idee als „blasphemisch “ bezeichnete.“ Er behauptete, dass „Gott kein Gott irgendeiner Nationalität oder Rasse ist, sondern der ganzen Menschheitsfamilie; und was die Farbe betrifft — Gott ist ein Geist, der von erneuerten Geistern in welchen farbigen Körpern auch immer für eine Zeit angebetet werden soll, in der sie auf Erden wohnen.“ Turner verteidigte jedoch weiterhin energisch seine Position.
In der zweiten Hälfte des 19.Jahrhunderts blieb Turner aktiv. Von 1896 bis 1908 war er Vorsitzender des Vorstands des Morris Brown College und hatte bis zu seinem Lebensende einen vollen Terminkalender. Er war in Windsor, Ontario, auf der Generalkonferenz der AME-Kirche am 8. Mai 1915, als er einen schweren Schlaganfall erlitt. Er starb Stunden später in einem Krankenhaus in Windsor.

Turner hinterließ ein reiches Erbe. Ein Großteil seines Schreibens hat viele der sozialen Bewegungen in der afroamerikanischen Kultur im 20. W. E. B. Du Bois ‚Idee des „kulturellen Nationalismus“, Marcus Garveys „Back to Africa“ -Bewegung, die moderne Bürgerrechtsbewegung, die Black Power-Bewegung, James Cones A Black Theology of Liberation und sogar einige Elemente des nationalistischen Rap, die in der aktuellen Hip-Hop-Kultur zu finden sind, verdanken Turners Arbeit und fortschrittlichen Erkenntnissen.

Aber Turner war auch öffentlicher Theologe. Seine Reden, Schriften, Veröffentlichungen, Briefe und Leitartikel zeigen eine Figur, die nicht auf die Mauern der Kirche beschränkt war, sondern die Notwendigkeit eines öffentlichen Engagements der Gottesrede in der Öffentlichkeit sah. Sein Glaube folgte ihm vom Schlachtfeld des Bürgerkriegs in die Hallen des Kongresses zu den Büros der AME, ein Glaube, der ihn dazu brachte, Amerika herauszufordern, den Idealen von Freiheit, Gerechtigkeit und Demokratie gerecht zu werden.

Andre E. Johnson, PhD, ist Assistenzprofessor für Rhetorik, Rasse und Religion an der Universität von Memphis. Er ist der Autor von Der vergessene Prophet: Bischof Henry McNeal Turner und die afroamerikanische prophetische Tradition sowie Direktor und Kurator des Henry McNeal Turner Project, ein digitales Archiv zum Sammeln der Schriften von Turner.