James Bevel war der charismatische Feldgeneral der Southern Christian Leadership Conference (SCLC), der viele der Aktionen der Chicago Freedom Movement organisierte und leitete. Bevel wurde 1936 in Mississippi geboren und kam nach einer Ausbildung zum Minister am American Baptist Seminary und einem kurzen Aufenthalt in der Armee zur Bürgerrechtsbewegung.

Bevel erfuhr erstmals von dem Potenzial gewaltfreier direkter Aktion in der Nashville Sit-In-Bewegung von 1960. In diesem Jahr wurde er eines der Gründungsmitglieder des Student Non-violent Coordinating Committee. Nachdem er 1961 den Freedom Rides beigetreten war und Mississippi Blacks organisiert hatte, wurde er für SCLC rekrutiert, als seine Führer entschieden, dass die Organisation Mitarbeiter brauchte, die Jugendaktivitäten fördern konnten. Er war ein kritischer Stratege in SCLC Wahrzeichen Kampagnen in Birmingham und Selma, Alabama.

Bevel war teilweise in der Stadt Cleveland im Mittleren Westen von Ohio aufgewachsen, und er war mit der gebürtigen Chicagoerin Diane Nash Bevel verheiratet. 1965 wurde er Programmdirektor der West Side Christian Parish, eines innerstädtischen Outreach-Dienstes auf der West Side von Chicago. Von diesem Posten aus tat er sich mit seinem Freund Bernard LaFayette, der bereits an der West Side arbeitete, anderen Aktivisten und einem SCLC Advance Team zusammen, um den Grundstein für das Chicago-Projekt von SCLC zu legen.
Laut einem Chicagoer Bürgerrechtler „erlangte Bevel sofort einen beeindruckenden Ruf als inspirierender Redner, als brillanter Stratege für Bürgerrechte.“ Laut einem anderen Aktivisten „schien es immer, dass Bevel derjenige war, der aufstand und die Diagramme an die Tafel zeichnete und all diese neuen Erkenntnisse und Ideen hatte . . . er war ein echter Philosoph.“

Als die Chicagoer Freiheitsbewegung beschloss, den dualen Wohnungsmarkt der Stadt ins Visier zu nehmen, half Bevel als Mitglied des Aktionskomitees, gewaltfreie direkte Aktionen durchzuführen, um dieses Problem anzugehen. Als im Sommer 1966 von einflussreichen Chicagoern Aufrufe kamen, die Märsche zu stoppen, bestand Bevel darauf, dass die Märsche fortgesetzt werden mussten.

Bei den Gipfelverhandlungen mit Aktivisten der Bewegung, Stadtbeamten, Immobilienvertretern, religiösen Führern und der Geschäftswelt forderte Bevel sofortiges Handeln, um die Diskriminierung im Wohnungsbau zu beenden. Obwohl er mit dem daraus resultierenden Gipfelabkommen nicht ganz zufrieden war, versuchte er, verärgerte Aktivisten der Chicagoer Freiheitsbewegung davon abzubringen, im September 1966 einen Marsch gegen Cicero zu veranstalten.

Nach der Open-Housing-Kampagne konzentrierte sich Bevel mehr auf die Beendigung des Krieges in Vietnam. Sein Einfluss trug dazu bei, Martin Luther King Jr. anzuspornen, den Krieg 1967 anzuprangern.

In den letzten Jahren hat Bevel in Chicago und Philadelphia gearbeitet, um die innerstädtischen Probleme anzugehen, mit denen die Chicagoer Freiheitsbewegung 1966 konfrontiert war.

-SJB