Ariane Mnouchkine ist die Tochter des russischen Filmproduzenten Alexandre Mnouchkine und June Hannen (Tochter von Nicholas Hannen). Mnouchkines Großeltern väterlicherseits, Alexandre und Bronislawa Mnouchkine, wurden beide am 17.Dezember 1943 von Drancy nach Auschwitz deportiert, wo sie beide ermordet wurden. Ariane ist die Namensgeberin der von ihrem Vater gegründeten Produktionsfirma „Ariane Films“.

Mnouchkine besuchte die Sorbonne Universität in Paris, Frankreich, wo sie Literatur studierte. Nach einem Auslandsjahr an der Oxford University in England, wo sie englische Literatur studierte, trat sie der Oxford University Dramatic Society bei und beschloss, zu ihren Wurzeln im Theater zurückzukehren. Als sie 1959 an die Sorbonne zurückkehrte, gründete sie die ATEP (Association Théâtrale des Étudiants de Paris). Sie setzte ihr Theaterstudium an der École Internationale de Théâtre Jacques Lecoq fort, wo sie 1964 mit ihren Kommilitonen das Théâtre du Soleil (Theater der Sonne) gründete. Das Theaterkollektiv schafft immer noch soziale und politische Kritik an lokalen und Weltkulturen. Die Produktionen des Théâtre du Soleil werden oft in öffentlichen Räumen wie Scheunen oder Turnhallen aufgeführt, weil Mnouchkine es nicht mag, auf eine typische Bühne beschränkt zu sein. Ebenso fühlt sie, dass Theater mit der „vierten Wand“ nicht eingeschränkt werden kann. Wenn das Publikum eine Mnouchkine-Produktion betritt, werden sie oft feststellen, dass sich die Schauspieler direkt vor ihren Augen vorbereiten (schminken, Kostüme anziehen).

1971 unterzeichnete Mnouchkine das Manifest der 343 und verkündete öffentlich, dass sie eine illegale Abtreibung hatte.

Mnouchkine entwickelte eigene Werke, wie das politische 1789, sowie zahlreiche klassische Texte wie Molières Don Juan oder Tartuffe. Zwischen 1981 und 1984 übersetzte und inszenierte sie eine Reihe von Stücken von William Shakespeare: Richard II, Twelfth Night und Henry IV, Part 1. Während sie die Shows einzeln entwickelte, als sie Henry IV beendete, tourte sie die drei zusammen als Zyklus von Stücken. In ähnlicher Weise entwickelte sie Iphigenie von Euripides und die Oresteia (Agamemnon, Choephori und die Eumeniden) von Aischylos zwischen 1990-92.

Während sie hauptsächlich Regisseurin war, war sie an einigen Filmen beteiligt. Sie erhielt eine Oscar-Nominierung für das beste Drehbuch für L’Homme de Rio (Dieser Mann aus Rio, 1964). Ihr Film 1789 (gefilmt aus der Live-Produktion), der sich mit der Französischen Revolution befasste, brachte ihr 1974 internationalen Ruhm. 1978 schrieb und inszenierte sie Molière, eine Biographie des berühmten französischen Dramatikers, die ihr in Cannes eine Palme d’Or-Nominierung einbrachte. Sie arbeitete mit Hélène Cixous an einer Reihe von Projekten zusammen, darunter La Nuit miraculeuse und Tambours sur la digue, zwei Fernsehfilme aus den Jahren 1989 und 2003. 1987 war sie die erste Preisträgerin des Europa-Theaterpreises.

1992 kritisierte Mnouchkine das EuroDisney als kulturelles Tschernobyl und war sehr dagegen über die Entscheidung, die europäische Niederlassung des Themenparks in Paris zu eröffnen.

2009 gewann Ariane Mnouchkine den Ibsen Award. Der Preis wurde ihr am 10.September 2009 im Rahmen einer Feierstunde im Nationaltheater in Oslo verliehen. Mnouchkine erhielt 2011 die Goethe-Medaille.