det sydlige Utah har helt sikkert ændret sig fra, hvordan det var under det sene kridt. I dag er området kendt som Grand Staircase-Escalante National Monument et tørt, stenet sted, hvor planter er få og langt imellem. Men i løbet af et stykke tid mellem 90 og 70 for millioner år siden, området var frodigt, sumpet habitat nær den store indre søvej, der spaltede Nordamerika i to. Kæmpe crocs og underlige dinosaurer levede i dette kystmiljø, selv kun en del af et stort økontinent, som engang var isoleret fra andre dele af verden. Denne isolation påvirkede utvivlsomt dinosaurens udvikling. Og det er muligt, at forskellige lommer inden for kontinentet selv forårsagede dinosaurudvikling i Nord og syd for at spille meget anderledes ud. Under en specialiseret teknisk session i går på det årlige Society of Vertebrate Paleontology meeting samledes paleontologer for at præsentere faunaen på Nordamerikas mistede vestlige kontinent, kaldet Laramidia.

jeg deltog ikke i hele sessionen, men jeg fangede alle samtalerne i sidste halvdel. Sammen skabte de et groft billede af, hvor anderledes verden engang var. For det første var det sydlige Utah hjemsted for nogle mærkelige og imponerende crocs. Paleontolog Randall Irmis fra University of Utah og Natural History Museum of Utah gennemgik den række forhistoriske krokodyliformer, der findes i Grand Staircase-Esclanate National Monument, inklusive den enorme, dinosaur-spiser “terror croc” Deinosuchus. Der er stadig nogle mysterier, der venter på at blive løst, og opdagelser forberedes stadig i laboratoriet, men mange af de bagholds rovdyr, der findes i området, var alligatoroider—skabninger, der er tættere knyttet til moderne alligatorer end til levende gharials eller krokodiller.

beskadigede knogler indikerer, at en af disse længe mistede crocs engang sænkede tænderne i en lille dinosaur. Faktisk forlod den angribende croc endda en del af sin tand bagved. I den følgende tale fremhævede paleontologen Stephanie Drumheller bidemærker fundet på skeletet af en lille, bipedal, unavngiven planteædende dinosaur fundet i Kaiparovets dannelse af det sydlige Utah. Ved hjælp af visualiseringsteknikker i høj opløsning og sammenligninger med skader på knogler skabt af moderne krokodylians, når de fodrer, var Dumheller i stand til at indsnævre listen over mulige mistænkte til en omtrent tre fod lang krokodyliform. Der er mere end en potentiel kandidat blandt dyr af denne størrelse, men Drumhellers arbejde viste, at nogle dinosaurer havde lige så meget at frygte fra relativt små crocs som fra store rovdyr som Deinosuchus.

selvfølgelig var der store rovdinosaurier, der løb rundt i det samme område i løbet af denne tid. Natural History Museum of Utah paleontolog Mark loven leverede en oversigt over theropod-dinosaurer fundet i den sene Kridtklippe i Grand Staircase-Escalante National Monument med fokus på de underlige tyrannosaurer, der findes der. Disse rovdyr, såsom den nyligt navngivne Teratophoneus, havde relativt korte, dybe kranier sat med imponerende tænder, der adskiller dem for deres fætre, der boede på samme tid i den nordlige del af Laramidia. Præcis hvorfor disse dinosaurer udviklede sig på denne måde er ukendt, men tyrannernes og andre dinosaurs særskilte natur fra de samme aflejringer har fået paleontologer til at spekulere på, om der var en slags fysisk barriere, der isolerede dem og fik dem til at gennemgå karakteristiske ændringer. Så mærkeligt som de måske ser ud, kan man dog give en vis beslutning om, hvor den stadigt populære Tyrannosaurus kom fra. På baggrund af en tale om det dyr, han holdt sidste år, foreslog han, at en endnu ubeskrevet tyrannosaur fra det sydlige Utahs Vakkeformation kan repræsentere formen for den længe efterspurgte Tyrannosaurus-forfader.

men nogle af de mest spektakulære dinosaurer af alle var Laramidias hornede dinosaurer. Andreas Farke fra Raymond M. Alf Museum of Paleontology fremhævede den hurtige opdagelseshastighed i det sydvestlige USA, der ændrer vores forståelse af ceratopsid evolution. Mens dinosaurer som f.eks. ser ud til at indikere, at de tidligste ceratopsid—dinosaurer—slægten inklusive hornede dinosaurer som Styracosaurus og Utahceratops-udviklede sig i Nordamerika, det nøjagtige tidspunkt og sted for deres oprindelse er ukendt. Desuden er forholdet mellem de forskellige ceratopsid—dinosaurer, der er opdaget i Laramidia til dato, mystisk-bedre opløsning er nødvendig for at forstå, hvordan dinosaurerne udviklede sig i rum og tid. Selvom vi hurtigt tilføjer nye ceratopsid-slægter takket være nogle gode nye fossile fund, vi bliver nødt til at vente på fremtidige fossile fund og reviderede analyser for virkelig at forstå det store evolutionære billede for denne gruppe.

de mange samtaler, der fulgte, af paleontologer Caleb brun fra University of Toronto, David Evans fra den samme institution og Terry Gates fra Field Museum, fremhævede henholdsvis andre evolutionære og geografiske mønstre inden for andre dinosaurer og mindre dyr i Laramidia. Under sin tale om hadrosaurer fundet i den nordlige del af Laramidia påpegede Evans for eksempel, at der i det mindste var en vis udveksling mellem de nordlige og sydlige dele af kontinentet. Den nyligt navngivne hadrosaur Acristavus er fundet i både de nordlige og sydlige dele, så måske var barrierer mellem de to områder ikke så uigennemtrængelige for dinosaurer. Ligeledes påpegede Gates, at vi kræver et meget finere billede af, hvordan de gamle miljøer i Laramidia var, og en klarere forståelse af, hvilke klippeskiver der svarer til de nordlige og sydlige dele af kontinentet. Bedre begrænsninger på disse spørgsmål vil gøre det muligt for paleontologer at foretage de mere nøjagtige sammenligninger, der er nødvendige for at tegne evolutionære mønstre.

den endelige tale blev holdt af Natural History Museum of Utah paleontolog Scott Sampson. Han bemærkede, at paleontologer tidligere havde troet, at mange store dinosaurgrupper i det sene kridt—hadrosauriderne, ceratopsiderne og tyrannosauriderne, blandt andre—havde udviklet sig i Asien og senere invaderet Nordamerika. Sampson argumenterede det modsatte. Nye beviser kan indikere, at disse grupper opstod inden for Laramidia og derefter spredte sig til Asien efter omkring 70 millioner år siden (selvom nogle grupper af dinosaurer, der udviklede sig i Asien, sandsynligvis også kom ind i Nordamerika). Der kan have været en stor dinosaur udveksling mellem hvad der nu Alaska og Rusland. Selvom en række af samtalerne i sessionen understregede behovet for yderligere oplysninger, før vi kan tegne mønstrene, Sampson gjorde sagen, at Laramidia var et vigtigt centrum for dinosaurudvikling. Efterhånden som opdagelser ophobes, og når paleontologer finder nye måder at analysere de fossile data på, vil den største evolutionære historie komme i fokus.

topbillede fra:

Sampson SD, Farke AA, Roberts EM, Forster CA, et al. (2010) nye hornede dinosaurer fra Utah giver bevis for Intracontinental Dinosaur endemisme. PLoS ONE 5 (9): e12292. doi:10.1371 / tidsskrift.pone.0012292.g003