Armstrong blev født den 3.februar 1898 i Memphis, Tennessee. Hun modtog klaver – og orgelundervisning som barn i Memphis og tjente som pianist og organist i kirken og i sin skole. Hendes mor og bedstemor hadede populærmusik og betragtede bluesen som vulgær. Faktisk blev hun slået for at have en kopi af C. C. Handy ‘ s “St. Louis Blues.”Senere huskede hun at have spillet “fremadrettede Kristne soldater” i kirken en dag “med et bestemt slag”, noget til sin præsts foruroligelse.

Armstrong modtog sin formelle musikuddannelse på Fisk University, Chicago College of Music (tjener et lærercertifikat i 1924) og Ny York College of Music (tjener et eksamensbevis i 1929). Hun forlod Fisk i 1917, da hendes familie flyttede til Chicago, og hendes professionelle karriere begyndte der med et job som “song-plugger” i Jones ‘ s Music Store på South State Street.

i Jones ‘ musikbutik lærte og demonstrerede Armstrong al den musik, der var tilgængelig i butikken, og blev faktureret som “det vidunderlige barn.”Det var her, hun mødte Jelly Roll Morton, sandsynligvis den største pianist i æraen. Deres møde er blevet legendarisk blandt historikere. Armstrong og Morton handlede gengivelser af dagens standarder, og han demonstrerede sin tunge, fodstompende stil. Hun tog dette som en vigtig lektion. Fra den Dag frem, hun spillede med en hårdhændet, aggressiv rytmisk stil, der blev hendes varemærke gennem hele sin karriere.

Armstrong var velkendt og respekteret af sine jævnaldrende. Komplimenter fra musikere var typisk som George ” Pops “Foster, den store bassist, der omtalte hende som” en stor klaverspiller og en stor musiker.”På hendes dag var klaveret midtpunktet i rytmesektionen, der havde til opgave at opretholde rytmen og den grundlæggende akkordstruktur for at frigøre klarinet, trompet eller kornet solister til deres fancy flyvninger. Klaveret var ikke nødvendigvis et fokus for solospil, som Armstrong selv vidner om: “det var ikke stilen i King Oliver-dagene for pianisten at spille mange soloer. Nogle gange ville jeg få lyst til at løbe op og ned på klaveret og lave et par løb og ting, og Joe vendte sig om og så på mig og sagde: ‘vi har en klarinet i bandet.'”

hendes fire-beat, solide stil garanterede Armstrongs accept blandt sine jævnaldrende og en god følge blandt tilhængere. Som pianist omfattede hendes tidlige job ledsagende sangere, blandt dem blues great Alberta Hunter. Armstrong var også en god arrangør og ledede sit eget band i mange år. Hendes andre talenter omfattede at arrangere, komponere og synge.

Armstrongs karriere varede mere end halvtreds år og var centreret i Chicago. Hun fik sine første spillejob gennem kontakter lavet i Jones musikbutik. Hendes første store bandoplevelse var med det originale nye Orleans kreolske Band, spiller på den luksuriøse Cafe. Bandet bestod af Laurence Duh på klarinet, sukker Johnson og Freddie Keppard på kornetter, Roy Palmer på trombone, Sidney Bechet på klarinet og sopran saksofon, Tubby Hall på trommer, Jimmy Palao på violin, Bob Frank på piccoloog Godtman Braud på bas. Det handler om dette band, at Armstrong fortalte en af hendes mest berømte fortællinger: da hun spurgte i hvilken nøgle de spillede deres første nummer, de fortalte hende, “” nøgle, vi ved ikke, hvilken nøgle. Lige når du hører to slag, skal du begynde at spille.’Så jeg ramte bare alt på klaveret, så uanset hvilken nøgle de var i, ville jeg også være i det. Åh, efter et sekund kunne jeg mærke, hvilken nøgle de spillede, for på det tidspunkt tror jeg ikke, de brugte over fem akkorder. Faktisk er jeg sikker på, at de ikke gjorde det.”

det originale Orleans kreolske Band spillede i en ren, svingende ny Orleans-stil og var ret succesrig. Publikum ofte indeholdt nogle af de førende musikere og stjerner af dagen, herunder Bill “Bojangles” Robinson, vaudeville team af rollator og Vilhelm, Eddie Cantor, Al Jolson, og Sophie Tucker. King Oliver og Johnny Dodds kom over en aften for at høre bandet og inviterede Armstrong til at slutte sig til deres band, King Olivers kreolske Band, spiller på Lincoln Gardens (senere Royal Gardens). I 1922 sluttede Louis Armstrong sig til ham, og det fulde komplement af Olivers band inkluderede derefter Oliver og Louis Armstrong på kornetter, ærer Kristian Dutrey på trombone, Johnny Dodds på klarinet, Baby Dodds på trommer, Bill Johnson på banjoog Armstrong på klaver. Dette band, selvfølgelig, er blevet et af de mest berømte i hele historien og dannede kernen til Louis Armstrongs Hot Five og Hot Seven indspilningssessioner.