James Stephens blev født den Feb. 2, 1882 (samme dag James Joyce blev født), til en fattig familie, der bor i et slumområde i Dublin. Han var stort set selvuddannet og arbejdede på et advokatkontor, da digteren George Russell (kendt som AE) opdagede ham. I fysisk udseende lignede han en leprechaun, mindre end 5 fod i højden, med en droll ansigt og mørk teint, en prototype af den komiske irer. Gift og med to børn delte han sin tid mellem Dublin og Paris indtil udbruddet af Anden Verdenskrig. Han debuterede som en succesrig tv-station for BBC i 1928 med en personlig erindring om JohnMillington Synge. Selvom han adskilte sig fra irsk neutralitet i 1940 ‘ erne og erklærede sig selv “en irer, der ønskede at vælge sig en englænder i varigheden”, blev han hædret for sin tjeneste for årsagen til irsk uafhængighed og var aktiv i Sinn Fein-bevægelsen fra dens begyndelse. Indtil hans død Den Dec. 26, 1950, var han assisterende kurator for Dublin National Gallery.

Stephens færdigheder i det gæliske sprog og hans omfattende samling af irsk folklore og legender gjorde ham til en mester i den irske mundtlige tradition. Hans fabler og fortællinger er en blanding af filosofi og vrøvl, der sigter mod at skabe for Irland “en ny mytologi, der træder i stedet for den trådbare mytologi i Grækenland og Rom.”Hans mesterværk, the Crock of Gold (1912), en moderne fabel, anvender leprechauns og spiritus i en halv skjult burlesk af irsk filosofi, der håner fængslingen af det menneskelige intellekt af læger, advokater, præster, professorer og købmænd; samtidig præsenterer den en humoristisk kommentar til den irske kamp om kønnene. Dette arbejde vandt Polignac – prisen for fiktion i 1912. Charkvindens Datter (1912) havde stor succes i Amerika under titlen Mary, Mary.

Stephens grafiske øjenvidneberetning om begivenhederne i påskeugen, Oprøret i Dublin (1916), blev genoptrykt i 1965. Hans tredje roman, Deirdre (1923), vandt Tailteann guldmedalje for fiktion i 1923. Tretten bind af lyriske digte har etableret sit ry som digter; blandt de bedste af disse er hans første, oprør (1909), sange fra leret (1915), streng glæde (1931) og hans sidste, konger og Månen (1938). Ætset i måneskin (1928), en samling noveller, udviser det samme geni for sprog og kærlighed til irsk historie, som det blev fundet i hans populære samling irske eventyr (1920). Stephens sproglige troldmand og lyriske gaver fik James Joyce til at bemærke, at hvis han døde, før han afsluttede Finnegans vågne, var James Stephens den eneste mand, der kunne afslutte det.