James Bevel var den karismatiske Southern Christian Leadership Conference (SCLC) feltgeneral, der organiserede og ledede mange af Chicago Frihedsbevægelsens handlinger. Født i Mississippi i 1936 kom Bevel til borgerrettighedsbevægelsen efter træning for at være minister ved American Baptist Seminary og en kort periode i hæren.

Bevel lærte først om potentialet i ikke-voldelig direkte handling i Nashville sit-in bevægelse af 1960. I løbet af det år blev han et af chartermedlemmerne i Student Non-violent Coordinating Committee. Efter at have tilsluttet sig Freedom Rides i 1961 og organiseret Mississippi blacks, blev han rekrutteret til at slutte sig til SCLC, da dets ledere besluttede, at organisationen havde brug for medarbejdere, der kunne tilskynde til ungdomsaktivitet. Han var en kritisk strateg i SCLCs skelsættende kampagner i Birmingham og Selma, Alabama.

Bevel var vokset op delvist i den midtvestlige by Cleveland, Ohio, og han var gift med indfødte Chicagoan Diane Nash Bevel, så han var godt klar over de uligheder, som nordlige sorte stod overfor. I 1965 blev han programdirektør for vestsiden Christian Parish, en indre by opsøgende ministerium på Chicagos vestside. Fra dette indlæg gik han sammen med sin ven Bernard LaFayette, der allerede arbejdede på vestsiden, andre aktivister og et SCLC-forskudsteam for at lægge grundlaget for SCLCs Chicago-projekt.
ifølge en Borgerrettighedsarbejder i Chicago skabte Bevel straks “et imponerende ry som en inspirerende taler, en strålende borgerrettighedsstrateg.”Ifølge en anden aktivist “så det altid ud til, at Bevel var den, der rejste sig og tegnede diagrammerne på tavlen og havde alle disse nye indsigter og ideer . . . han var en rigtig filosof.”

da Chicago Freedom Movement besluttede at målrette mod byens dobbelte boligmarked, hjalp Bevel som medlem af Handlingsudvalget med at anvende ikke-voldelig direkte handling for at tackle dette problem. Da opkald kom fra indflydelsesrige Chicagoere i sommeren 1966 for at standse marcherne, insisterede Bevel på, at marcherne måtte fortsætte.

på topmødeforhandlingerne med bevægelsesaktivister, byens embedsmænd, ejendomsrepræsentanter, religiøse ledere og erhvervslivet krævede Bevel øjeblikkelig handling for at afslutte boligdiskrimination. Selvom han ikke var helt tilfreds med den resulterende Topmødeaftale, forsøgte han at afskrække utilfredse Chicago Freedom Movement-aktivister fra at afholde en march mod Cicero i September 1966.

efter open-housing-kampagnen fokuserede Bevel mere af sin energi på at afslutte krigen i Vietnam. Hans indflydelse hjalp med at anspore Martin Luther King, Jr., til at fordømme krigen i 1967.

i de senere år har Bevel arbejdet i Chicago og Philadelphia for at løse de slags indre byproblemer, som Chicago Freedom Movement konfronterede i 1966.

– SJB