La ciencia no puede permanecer mucho tiempo sin restricciones en un sistema social que busca ejercer control sobre toda la vida espiritual e intelectual de una nación. La corrección de una teoría científica nunca puede juzgarse por su disposición a dar las respuestas deseadas por el liderazgo político.

Charles Charles A. Leone,» Lysenko versus Mendel», Transacciones de la Academia de Ciencias de Kansas, 1952

Cada vez que escucho que alguna figura política ha intentado legislar la ciencia para adaptarse a la conveniencia de sus creencias políticas, y esto sucede con bastante frecuencia, incluso aquí en los Estados Unidos, recuerdo la clase de biología y la historia de Trofim Lysenko en los primeros años de la Unión Soviética.

Lysenko, director de biología de Iósif Stalin, fue jefe de un grupo de criadores de animales y plantas que rechazaron la ciencia de la genética, particularmente la desarrollada por Gregor Mendel y Thomas Hunt Morgan, por ser extranjera, poco práctica, idealista y un producto del «capitalismo burgués».»En cambio, estos soviéticos promovieron el trabajo de su compatriota Ivan V. Michurin. Michurin creía en una forma de evolución neo-lamarckiana. Ustedes pueden recordar el ejemplo clásico de la evolución lamarckiana que sostenía que las jirafas extendían sus cuellos en longitudes tan largas y luego pasaban ese rasgo a su descendencia directa. El sistema de Michurin era una forma avanzada de eso.

La biología michurinista, que más tarde se transformó en lisenkoísmo, era conveniente para un gobierno soviético que intentaba diseñar la utopía social perfecta. Bajo este sistema, pensaban que podían forzar rápidamente a las plantas y los animales, incluso al pueblo soviético, en formas que pudieran servir a los requisitos prácticos. Por ejemplo, Lysenko afirmó que cambió una especie de trigo de primavera por un trigo de invierno en solo unos años. Por supuesto, esto era imposible, especialmente porque las especies de trigo de primavera tenían dos juegos de cromosomas y el trigo de invierno tenía tres, y lo más probable era que su experimento se hubiera contaminado. Pero Lysenko tenía un gran poder y sus afirmaciones rara vez fueron cuestionadas.

Lysenko llegó a dominar la biología soviética con un discurso de 1948, preparado en parte por el propio Stalin, en el que Lysenko denunció a Mendel y declaró que los defensores de tal ciencia eran enemigos del pueblo. Los científicos que no estaban de acuerdo con las teorías de Lysenko fueron purgados, algunos fueron enviados a los gulags, mientras que otros simplemente desaparecieron.

Los resultados fueron inevitables: la biología soviética se desaceleró casi hasta detenerse hasta que una serie de malas cosechas y la consiguiente escasez de alimentos forzaron la eliminación de Lysenko en 1965, aunque su estrella ya había comenzado a caer después de la muerte de Stalin en 1953. Y en el resto del mundo, la ciencia avanzó, como suele hacer cuando a los investigadores se les da la libertad de explorar ideas nuevas y viejas, dejando a los biólogos soviéticos en el polvo.

La lección aquí? Necesitamos recordar que solo porque un dictador emita un decreto o los legisladores aprueban una ley, no han cambiado la realidad. Ignorar la ciencia a favor de una perspectiva preferida del mundo puede tener consecuencias devastadoras.