James Stephens se narodil února. 2, 1882 (ve stejný den se narodil James Joyce), chudé rodině žijící ve slumu v Dublinu. Byl z velké části sebevzděláván a pracoval v advokátní kanceláři, když ho objevil básník George Russell(známý jako AE) . Ve fyzickém vzhledu se podobal skřítek, méně než 5 stop na výšku, s droll tváří a tmavou pletí, prototyp komické ir. Ženatý a se dvěma dětmi rozdělil svůj čas mezi Dublin a Paříž až do vypuknutí druhé světové války. Debutoval jako úspěšný hlasatel pro BBC v roce 1928 s osobní reminiscencí na JohnMillington Synge. Ačkoli se během 40.let 20. století distancoval od irské neutrality a prohlásil se za „IR, který si přál po celou dobu zvolit Angličana“, byl poctěn za svou službu věci irské nezávislosti a byl aktivní v hnutí Sinn Fein od jeho počátků. Až do své smrti prosince. 26. března 1950 byl asistentem kurátora Dublinské Národní galerie.

Stephensova znalost gaelského jazyka a jeho rozsáhlá sbírka irského folklóru a legend z něj učinily mistra irské ústní tradice. Jeho bajky a příběhy jsou směsicí filosofie a nesmyslů, jejichž cílem je vytvořit pro Irsko “ novou mytologii, která nahradí mytologii Řecka a Říma.“Jeho mistrovské dílo, Crock of Gold (1912), moderní bajka, zaměstnává leprechauny a duchy v napůl skryté burleskě irské filozofie, která se vysmívá uvěznění lidského intelektu lékaři, právníky, kněžími, profesory a obchodníky; zároveň přináší humorný komentář k Irské bitvě pohlaví. Tato práce získala Polignacovu cenu za beletrii v roce 1912. Dcera Charwoman (1912) se v Americe těšila velkému úspěchu pod názvem Mary, Mary.

Stephensův grafický očitý svědek událostí Velikonočního týdne, povstání v Dublinu (1916), byl přetištěn v roce 1965. Jeho třetí román, Deirdre (1923), získal v roce 1923 zlatou medaili Tailteann za beletrii. Třináct svazků lyrických básní založilo jeho pověst básníka; mezi nejlepší z nich patří jeho první, povstání (1909), písně z hlíny (1915), přísná radost (1931) a jeho poslední, Králové a Měsíc (1938). Leptaný v měsíčním světle (1928), sbírka povídek, vykazuje stejný génius pro jazyk a lásku k Irské tradici, jaký byl nalezen v jeho populární sbírce Irish Fairy Tales (1920). Stephensova lingvistická kouzla a lyrické dary vedly Jamese Joyce k poznámce, že pokud zemřel před dokončením Finnegans Wake, James Stephens byl jediný muž, který to mohl dokončit.