Ariane Mnouchkine es la hija del productor de cine ruso Alexandre Mnouchkine y June Hannen (hija de Nicholas Hannen). Los abuelos paternos de Mnouchkine, Alexandre y Bronislawa Mnouchkine, fueron deportados de Drancy a Auschwitz el 17 de diciembre de 1943, donde fueron asesinados. Ariane es el tocayo de la compañía de producción «Ariane Films» que fue fundada por su padre.

Mnouchkine asistió a la Universidad de la Sorbona en París, Francia, donde estudió Literatura. Durante un año en el extranjero en la Universidad de Oxford en Inglaterra, estudiando Literatura Inglesa, se unió a la Sociedad Dramática de la Universidad de Oxford, y decidió volver a sus raíces en el teatro. Fundó la ATEP (Association Théâtrale des Étudiants de Paris o Asociación Teatral de Estudiantes Parisinos) en 1959, cuando regresó a la Sorbona. Continuó sus estudios de teatro en L’École Internationale de Théâtre Jacques Lecoq, donde en 1964 fundó el Théâtre du Soleil (Teatro del Sol) con sus compañeros de estudios. El colectivo teatral sigue creando críticas sociales y políticas de las culturas locales y mundiales. Las producciones del Théâtre du Soleil a menudo se realizan en espacios encontrados como graneros o gimnasios porque a Mnouchkine no le gusta estar confinado a un escenario típico. Del mismo modo, siente que el teatro no se puede restringir con la «cuarta pared». Cuando el público entra en una producción de Mnouchkine, a menudo se encuentran con los actores preparándose (maquillándose, disfrazándose) justo ante sus ojos.

En 1971, Mnouchkine firmó el Manifiesto de los 343, anunciando públicamente que había tenido un aborto ilegal.

Mnouchkine ha desarrollado sus propias obras, como la temática política de 1789, así como numerosos textos clásicos como Don Juan de Molière o Tartuffe. Entre 1981 y 1984, tradujo y dirigió una serie de obras de William Shakespeare: Ricardo II, Noche de Reyes, y Enrique IV, Parte 1. Mientras desarrollaba los espectáculos uno a la vez, cuando terminó Enrique IV, recorrió los tres juntos como un ciclo de obras de teatro. Del mismo modo, desarrolló Ifigenia de Eurípides y la Oresteia (Agamenón, Choefori y Euménides) de Esquilo entre 1990 y 1992.

Aunque principalmente es directora de escena, ha participado en algunas películas. Compartió una nominación al Oscar al Mejor Guion por L’Homme de Rio (Ese Hombre de Río, 1964). Su película 1789 (filmada a partir de la producción en vivo), que trataba sobre la Revolución Francesa, le dio fama internacional en 1974. En 1978, escribió y dirigió Molière, una biografía del famoso dramaturgo francés, que le valió una nominación a la Palma de Oro en Cannes. Colaboró con Hélène Cixous en varios proyectos, incluyendo La Nuit miraculeuse y Tambours sur la digue, dos películas para televisión en 1989 y 2003, respectivamente. En 1987, fue la primera ganadora del Premio Europa de Teatro.

En 1992, Mnouchkine criticó el EuroDisney como Chernóbil cultural y se mostró muy en contra de la decisión de abrir la sucursal europea del parque temático en París.

En 2009, Ariane Mnouchkine ganó el Premio Ibsen. El premio le fue otorgado en una ceremonia en el Teatro Nacional de Oslo el 10 de septiembre de 2009. Mnouchkine recibió la Medalla Goethe en 2011.